Historia y Arqueologia Marítima

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LAS ESTACIONES BALLENERAS DEL ATLANTICO SUR - PASADO Y PRESENTE

INTRODUCCION

La caza de la ballena es parte del folklore maritimo mundial y Argentina tuvo su Cia. dedicada a ésto, se llamaba Cía. Argentina de Pesca SA. con factoria en Grytviken, Georgias del Sur. (Donde comenzó la guerra de Malvinas).

Para una historia más completa, ver "Antecedentes históricos" en el trabajo sobre asentamientos balleneros historicos

Este capítulo trata de mostrar un poco de la historia de las estaciones balleneras que había en el Atlántico Sur e ilustrar como eran entonces y ahora.

La caza de ballenas ha sido llevada a cabo durante siglos, desde la caza para subsistencia de los Inuit (llamados esquimales) hasta la caza industrializada del siglo XIX y principios del XX y la caza enmascarada como "investigacion" de los japoneses actualmente. Las poblaciones de ballenas fueron casi totalmente decimadas a tal punto que su industrializacion ya no era rentable, por lo cual se ha podido salvar una parte de su poblacion y se esta recuperando de a poco. Esperemos que esto continúe en el futuro! Con este artículo no quiero de ninguna manera defender la caza de la ballena, que me parece una barbaridad que se continúe aún hoy en día bajo pretextos científicos, pero sí deseo rendir homenaje a los grandes marinos que, en los buques de vela, desafiaron todos los mares del mundo en su búsqueda.

Ballenero de Le Havre, alrededor de 1840. Bibl. Hist. de la Marine.


Inuits

Los Inuit de Groenlandia han subsistido siempre mediante la caza de grandes mamíferos acuáticos. Por tradicion han sido una raza de cazadores semi nómades que usualmente siguen a los mamiferos marinos en sus migraciones a lo largo de las costas, aunque hoy están casi estacionarios. Utilizaban como bote el kayak, y un arpón con una cuerda atada a un elemento flotante para que el animal no pudiera sumergirse; cuando se cansaba, el cazador se acercaba y lo remataba. 

La caza de las grandes especies requería de varios cazadores y de un bote abierto más grande llamado Umiak. Hoy en día se les permite cazar un muy reducido número de ballenas, como para no perder las tradiciones.

Los vascos (ver Los Arqueólogos de Patas de Rana, sobre los balleneros vascos en Canadá)

En el Siglo XVI, los Vascos eran los mejores navegantes y constructores de buques del mundo. Desde 1517 hacia adelante atravesaron el Atlántico para cazar las ballenas de América del Norte.

Los textos de la época nos informan que los Vascos llegaron a América del Norte en 1517, sólo 17 años antes que Jacques Cartier, pero algunos piensan que hicieron la travesía antes que Cristóbal Colón (1492)! Los balleneros salían generalmente del País Vasco en la segunda semana de Junio. La travesía del Atlantico duraba más de 60 días, dependiendo de las díficiles condiciones. 

Los Vascos que salían en Junio llegaban a Terranova (la tierra nueva, así llamaban a América) en la segunda mitad del mes de Agosto, a tiempo para interceptar las ballenas en su migración otoñal del Océano Artico hacia los mares del Sur. Una vez arribados, preparaban las instalaciones cerradas durante el curso del invierno: el muelle, las cocinas de reducción, las cabañas donde guardaban los toneles, las cabañas para vivir en tierra. La caza entonces comenzaba y se extendía hasta el fin del año. El viaje de retorno era habitualmente muy corto, entre 30 y 40 días, gracias a las corrientes y los vientos favorables.Esto si todo iba bien, ya que las travesías eran muy peligrosas: además de los riesgos de naufragio por las tempestades, debían enfrentar a los piratas europeos que cruzaban a lo largo de Terranova.

Más tarde, el invierno recubriría de hielo las aguas de la bahía, pudiendo aprisionar a un barco. Excepcionalmente elegían quedarse en América del Norte durante la temporada invernal, si una pesca infructuosa no permitía llenar el barco. Completaban la carga en la primavera, en la migración de las ballenas hacia el Norte.

Otros europeos en el Artico

Durante los intentos británicos y holandeses en descubrir el pasaje Noroeste a la India a fines del siglo XVI, grandes cantidades de ballenas fueron avistadas cerca de la costa de Spitzbergen y Jan Mayen, en el Artico. Para 1610 los británicos ya habian comenzado la caza en Spìtzbergen y los holandeses lo hicieron en 1612. Mas tarde se introdujeron Alemania, Dinamarca y Noruega. La mayoria de los buques tenían tripulaciones vascas. A mediados del siglo XVII ya habia una enorme flota de varios cientos de buques operando en estas aguas. Los holandeses eran los líderes con Inglaterra como el principal competidor, pero juntos consiguieron alejar a otros países de Spitzbergen con la excepcion de Dinamarca/Noruega, que invocaron los antiguos derechos a Spitzbergen/ Svalbard. Sólo en 1750 Inglaterra se convirtió en el principal país cazador de ballenas.

Debido a la casi desaparicion de ballenas en esta área los campos de caza alternativos se extendieron hacia el Este, hacia Novaya Semlia, a la costa Oeste de Groenlandia y los estrechos de Davis. Durante estos principios de industrializacion, la grasa de ballena era hervida en calderas construidas especialmente, en las estaciones de tierra de Spitzbergen.

Alrededor de 1650 y debido a que los stocks de ballenas ya no estaban al alcance de la costa, se debieron utilizar otros metodos de caza y procesado, por el cual la ballena era cazada por un bote a remos con un arpón manual y llevada al costado del buque, donde se cortaba en el agua y su grasa era hervida en grandes calderas en el buque, pero por temor a in cendios varias compañías elegían llevar la grasa a tierra, pero el aceite obtenido era de mucho menor calidad.

Se debe tomar en cuante que el aceite de ballena era en esa época como el petróleo hoy en día. Era indispensable para la subsistencia, ya que se utilizaba en las lámparas de iluminacion, como comida, lubricante, etc. etc. Su precio era muy alto y las ganancias obtenidas con su caza eran enormes, llevando a la riqueza a sus armadores, capitanes y tripulantes.

Balleneros Norteamericanos

Al principio la caza de ballenas se restringió a la costa Este de Norte America, en la zona costera. Una declinacion en el numero de ballenas llevó a los balleneros a ir en su búsqueda hacia el Atlantico Norte y Sur. Para el 1800, la caza de ballenas se había extendido a casi todos los grandes mares y océanos del mundo. Los grandes centros balleneros eran Nantucket y New Bedford. El pico de los balleneros americanos fue en las décadas de 1820 a 1850, con unas 10.000 ballenas cazadas por año, mas de 700 buques operativos y unas 70.000 personas empleadas. Los mecanismos originales de los vascos, o sea el bote ballenero y el arpón eran los principales usados. El largo trecho que hacian estos botes una vez que arponeaban a la ballena se conocía como "el paseo de trineo de Nantucket".

Durante los largos viajes - hasta cinco años! - que hacian estos buques, los tripulantes pasaban su tiempo libre haciendo objetos para sus familias, con los dientes de las ballenas, desde agujas de tejer a peines, mientras que otros tallaban artísticos dibujos en los dientes, esto se conoció como "scrimshaw" y fueron los balleneros americanos que produjeron los mejores ejemplares.

       

 

La declinacion del negocio ballenero comenzó con la Fiebre del Oro en California en 1849 y la Guerra Civil entre 1861-1865. Las tripulaciones desertaban de los buques para ir a California y la guerra civio causo el hundimiento de los buques balleneros (cuyos propietarios eran generalmente norteños, por lo que los sureños atacaban todos los barcos balleneros). Luego de la guerra civil, productos derivados del petróleo comenzaron a reemplazar al aceite de ballena y la spermaceti en velas y lamparas. No quedo mucho más de la industria luego de 1925.

El Charles Morgan es el único buque ballenero norteamericano sobreviviente . Se lo mantiene como Buque Museo en Mystic Seaport, Connecticut.

Dibujo por William P. Bodfish de Harper's Weekly, del 31 de Enero de 1885. Esta escena tuvo lugar en Southampton el 15 de Enero de 1885 cuando un grupo de ballenas francas del norte se acercaron a la costa, pero es igual a la caza de ballenas que se hacia desde hacia 200 años.

En las siguientes acuarelas se pueden apreciar los tipos de buques balleneros americanos. Están hechos por un tripulante de la barca Samuel and Thomas, que realizo un viaje e caza de ballenas entre 1846 y 1848.

El Corinthian, buque ballenero de New London, 1846. Estos buques eran altamente especializados, con una tripulacion de hasta 35 hombres. Tenian entre 3 y 5 balleneras colgando de pescantes y se los distinguía de lejos por su lentitud, generalmente con una columna de humo saliendo de sus calderas y los hombres estacionados en los palos, buscando señales de ballenas. El más comun tenía unos 30 metros de eslora y una capacidad de 300 tons.

 

Barca Samuel and Thomas de Provincetown, 1848. En este dibujo se aprecia una ballena siendo cortada, flotando a lo largo del buque.

Brig Franklin de Provincetown, 1846. Los brigs eran empleados en viajes cortos en el atlántico, se usaron en el siglo XIX.

Schooner H.N.Williams de provincetown, 1846. Eran los balleneros más pequeños, usualmente de dos palos y llevaban dos o tres bote balleneros. La mayoria se empleo en el Atlántico y su viaje duraba no mas de seis meses. Se emplearon sobre todo entre 1890 y 1925 por su economía.

La caza de la ballena en el siglo XIX estaba basada en la ballena franca usando un arpón desde un bote abierto. Se cortaba al costado del buque y su grasa era hervida en grandes calderos en la cubierta del mismo. Este tipo de trabajo era peligroso y sin una seguridad de su terminacion; ésto en realidad caracterizó el fin de este tipo de métodos, donde en contraste con los métodos modernos, la suerte de la ballena estaba más o menos decidida.

El Bote Ballenero - un diseño clásico

Es muy común oir hasta hoy en día llamar a algunos botes la "ballenera". Esto es debido a que el diseño del bote ballenero sigue hasta nuestros días por su excelencia. Pueden verse ejemplos en el buque museo Fragata Sarmiento de balleneras. Cada buque ballenero llevaba entre 3 y 5, mas un par de repuesto sobre las cabinas en cubierta.

Sus características generales eran livianos, muy fuertes, de unos 30 pies de largo y seis de ancho, con proa y popa aguzadas, equipados con mástil, timón, vela y remos, los que eran usualmente muy largos, de unos 16 a 22 pies. Debian ser muy maniobrables y veloces. Si diseño los hacia muy fácil de reparar. Su tripulacion era de seis hombres y cada bote llevaba dos cascos de soga de unos 900 pies cada uno, dos arpones listos para usar más dos o tres mas de repuesto, hacha y cuchillos para cortar la linea si era necesario, un casco con agua para tomar, dos o tres lanzas para matar a la ballena, compas, un flotador tipo ancla para cansar a la ballena una vez arponeada, linternas, pan, tabaco, pipas y todo lo necesario para estar en el mar.

Productos de la industrializacion

La ballena esperma son las ballenas dentadas de mayor tamaño, el varon adulto mide hasta 20 metros de largo con un peso de hasta 45 toneladas. Los productos primarios eran aceite de ballena (sperm oil), spermaceti y ambergris. El aceite resultaba de cocinar la grasa en calderos y se usaba en lámparas y como lubricantes. El spermaceti salía directamente de la cabeza de la ballena Esperma (otras especies no lo tenían) y su uso principal era hacer velas. Estas velas ardían con mas fuerza que una lampara de aceite de esa época (y que nuestras velas actuales) y no producían humo. El Ambergris era el producto masa valioso, literalmente valía su peso en oro. Se encontraba en los intestinos y solo pocas ballenas lo tenían. Se utilizaba en perfumes muy caros.

 

Ballena de esperma

Ballena franca

Ballena azul

 

Balleneros de Escandinavia

La caza moderna de ballenas en Escandinavia durante la década de 1860 fué posible por la introduccion práctica de los diseños de Svend Foyn del cañon y el arpón con granada, colocados en barcos a vapor especialmente construídos al efecto. Los antigiuos métodos ya no eran válidos cuando se cazaban la sballenas más rápidas, por lo que Svend Foyn obtuvo un monopolio con sus métodos, que limitó la competencia.

Fué a partir de principios de 1880 que la caza de ballenas llego a ser una importante industria en las costas Escandinavas. En 1886 ya habia unas 20 compañías y 35 botes balleneros operando en esta área. Hacia el fin de siglo debido a la sobrecaza de animales la industria declinó y ya no daba ganancias. Muchas compañías se mudaron hacia afuera a nuevos campos de caza, como Islandia. En 1904, debido a la violenta oposicion de los pescadores se introdujeron leyes protectoras; como resultado de ésto todas las especies de ballenas en las costas de Finnmark, Troms y Nordland, la region norte de Noruega,  quedaron protegidas

Los marinos balleneros

Quienes cazaban las ballenas? Buques de todo tipo, grandes y chicos, desde Nantes, St. Malo, Bordeaux, Le Havre, Hull, Bremen, Hamburgo, Amsterdam, New Bedford, Salem, Boston y Nantucket, cruzaron medio mundo en busca de la ballena. En la Edad Media se encontraban en el Golfo de Vizcaya, pero luego se dispersaron a el Artico y Groenlandia. Nadie sabía mejor los secretos de pasar icebergs o los canales secretos que los capitanes balleneros.; ellos fueron los que en 1903 ayudaron a Amundsen a encontrar su famoso Pasaje del Noroeste. Cook avistó ballenas en el Pacífico en 1773, tres años más tarde ya habia balleneros que salian de Londres para cazar en las costas de Chile, Perú y Galapagos y luego California, Japón y Australia.

Todos cruzaban el Cabo de Hornos con gran destreza. Muchos paraban en el Estrecho de Magalllanes para cazar Walrus, cuya grasa era tan valiosa como la de la ballena para hacer velas. Los capitanes balleneros eran magníficos marinos, con sus barcos casi siempre en la mar. Para evitar deserciones de la tripulacion raramente hacían puerto, anclando solamente en algun remoto lugar para buscar agua y madera.

Estos hombres jugaban con el mar. Cuando estaba en su peor momento, nunca perdían de vista su objetivo y cuando estaba bien estaban siempre listos a largar sus botes. Y qué botes!. Maestros del remo, luchaban contra el mar para llegar a su víctima. Los balleneros mismos se interesaban en todo, volviendo a puerto con informacion, libros sobre sus viajes, sovenirs, curiosidades. Si no erna grandes dibujantes y catórgraos, su memoria y experiencia eran muy precisa y los hidrógrafos podía confiar en ellos y seguir sus indicaciones. Por lo que las rutas de los balleneros asumieron una gran importancia geográfica.

Caza de ballenas global 1900-1925

La caza de ballenas por los Noruegos se extendió a topdos los continentes y océanos desde 1880 hasta la 1º Guerra Mundial. Los noruegos cazaron ballenas con los métodos de Svend Foyn en Europa, America Norte y Sur, Africa, Asia y Australia. En 1904 los mares Antárticos se convirtieron en campos de caza cuando se estableció en las Georgias la Cia. Argentina de Pesca. Los equipos eran Noruegos, el gerente era un noruego, C.A. Larsen de Tjolling, Vestfold,  y la mayoría de los obreros tambien lo eran. (sus buques tuvieron tripulacion argentina sólo cuando la ley lo obligó). Las estaciones allí tuvieron sus mayores ganancias en el período 1912 - 1927, pero continuaron en uso hasta 1965.

En 1905 la primera compañía Noruega comenzo a operar en la Antartida. Christen Christensen, de Sandefjord comenzo a cazar usando un buque factoría, el "Admiralen" y dos balleneros.El cortado se hacia al costado del buque factoría mientras estaba anclado en aguas tranquilas. Esto marco el comienzo de la caza de ballenas moderna en la Antártida que tuvo su pico  20 años más tarde. Hubo una avalancha para instalar compañías balleneras allí por los ricos campos de caza y ya en 1911 había 15 firmas involucradas en la caza de ballenas alrededor de Georgia y las Shetlands.

La caza de ballenas de 1925 a 1968.

Gran Bretaña reclamó soberanía sobre todas las islas Antárticas y por ende la industria ballenera debio quedar dependiente de las concesiones y contratos con la Corona Británica. Esto llevo a largas disputas entre Gran Bretaña y Noruega, Argentina y Chile. Cuando GB elevo los impuestos de exportacion de aceite de ballena y amenazó en retirar las concesiones noruegas, debieron buscar otras alternativas. 

Esta amenaza fue justamente una de las varias razones que llevaron a crear la caza "Pelágica" (pelagic whaling), que permitió que la caza se llevara a cabo fuera de los limites o aguas territoriales. Una importante invencion en los buques factoria fue una rampa a popa para que los animales fueran llevados a bordo para su procesamiento. El primero fue instalado en el buque factoría de Larvik  "Lancing" en 1925. Esto gradualmente transformo a los buques factoría en plantas de procesamiento de ballenas y llevo a una expansion no solo de Noruega, sino tambien de Gran Bretaña, Alemania, Japon y la Union Soviética. Durante la temporada de caza de 1930- 1931 hubo 41 expediciones y 6 estaciones terrestres con un total de 232 balleneros operando en la Antártida. Ese año se cazaron mas de 40.000 (si, cuarenta mil!) ballenas y se produjeron unos 3.6 millones de barriles de aceite de ballena. 

Aunque 1930-31 fue el año tope de produccion de la industria, fué seriamente afectada por la crisis economica mundial en la temporada siguiente (por la caida de 1929) y casi toda la flota mundial se paró, lo que llevo a varios acuerdos internacionales limitando las capturas. En realidad no eran para salvar a las ballenas, sino para mantener altos los precios (como el petróleo hoy en día).

Luego en 1946 se hicieron restricciones en las cuotas de caza para conservar los stocks y se establecio la Comision Internacional de Balleneros.(IWC). Para el tiempo en que Noruega dejo de cazar, en 1967/68, la cuota era de 3.200 ballenas azules. Hoy en dia las especies están protegidas, a excepcion de la caza hecha por los japoneses y algunos otros bajo el paraguas de estudios científicos - pero todo el mundo sabe de esta hipocresía. Muchos países prohiben directamente su caza creando zonas libres para las ballenas, pero siempre está el problema de que migran y las pueden cazar en otros sitios.

Este sitio es publicado por Carlos Mey -  - Martínez - Argentina

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