Historia y Arqueologia Marítima

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Indice Balleneros
LAS ESTACIONES BALLENERAS DEL ATLANTICO SUR - PASADO Y PRESENTE

LAS ISLAS GEORGIAS

 

Las islas Georgias estan dentro de la cadena sumergida de los Andes. Han sido administradas por la fuerza por Gran Bretaña desde que unilateralmente decreto soberania sobre todas las islas antárticas en el siglo XIX. Argentina nunca ha reconocido esto.

La isla principal tiene unos 150 kms. de punta a punta, extremadamente montañosa con muchos glaciares y fiordos, nunca tuvo una poblacion nativa o auto-sustentable, tiene entre  2 a 40 kms. de ancho, entre 35.47' a 38.01' Oeste y 53.58' a 54.53' Sur. Dos cadenas montañosas (Allardyce y Salvesen) son la espina dorsal de la isla, subiendo hasta 2.934 mts. en el monte Paget, con 11 picos de mas de 2.000 metros de altura. Grandes glaciares y campos nevados cubren un 75% de la isla durante el verano asutral, en invierno la nieve llega hasta el mar. Las costas luego descienden hasta 4.000 metros bajo el nivel del mar.

Tierra del Fuego está a 2.150 kms hacia el oeste y las Malvinas unos 1.390 kms hacia el oeste. Las montañas la protegen de los fuertes vientos y depresiones que vienen del Drake. Las islas comprenden muchas rocas y pequeños islotes mar afuera, libres de roedores, que otorgan refugio a pajaros y mamiferos. Las islas mas grandes incluyen a Willis y Bird en la punta noroeste, Cooper hacia el sueste y Annekov a unos 15 kms. al suroeste.

El mapa de abajo mustra los puntos mas sobresalientes, con los asentamientos de Grytviken, Husvik y Leith Harbour marcados. Los puntos rojos indican estaciones de balleneros. Estaban todos en el lado este de la isla, mas protegidos de las tormentas. De Este a Oeste las estaciones son: Ocean Harbour y Godthul; Grytviken sola en la bahia Cumberland, luego Husvik con Stromness y Leith Harbour hacia el norte y finalmente puerto Prince Olaf. Bien al sur estaba New Fortuna Bay, con la estacion de Ocean Ltd.

La proximidad de las Georgias a los campos de caza de ballenas de Antártida significo que crecio hasta ser el centro mas grande del mundo en su actividad, principalmente con tecnología noruega. Eventualmente las factorías terrestres cerraron, vencidas por el desarrollo de los buques factoría que podian procesar las ballenas directamente en el mar y luego la industria completa declinó. Mientras duró la actividad habia siete estaciones principales:Grytviken, Godthul, Ocean Harbour, Leith Harbour, Husvik, Stromness y Preice Olav. Dos mas, Allardyce (luego Rosita) y Jason fueron autorizadas pero nunca se construyó nada definitivo allí. Tambien habia un pequeño centro administrativo inglés en King Edward´s Point, cerca de Grytviken. La primera estacion en construírse fue la de Grytvken, por C.A. Larsen con capitales argentinos, llamada Cia. Argentina de Pesca SA. La mayoria de las otras cias que s einstalaron eran noruegas, del area de Vestfold.

Debemos recordar que antes de la caza delas ballenas, toda la zona era conocida por la caza de las focas por su aceite, sobre todo las peleteras hasta su casi extinción. Se comenzaron a cazar a partir de 1785.

Fauna

La llave de la cantidad y variedad de fauna existente la da el krill, que abunda en masas tan enormes que son difíciles de imaginar. Muchas especies se alimentan de este plankton. Mientras que hay muchos mamíferos, tambien hay grandes colonias de pajaros. Una introduccion diferente fueron los renos, llevados por los balleneros. SE han adaptado bien a su lugar ya que no tienen predadores naturales y hoy en día hay unos 2.000 en la isla. Se introdujeron ratas en la isla mayor por los primeros cazadores de focas, son un peligro para los pajaros ya que comen sus huevos y pichones, pero no han podido alcanbzar las islas pequeñas mas lejanas, que son un santuario de vida silvestre.

Tambien hay algunas plantas originarias de Noruega llevados por los tripulantes, que se han adaptado a la zona. Sesenta especies de hierbas salvajes han sido introducidas por el hombre.

Las islas y la caza de ballenas

Durante los primeros años la ballena mas cazada era la franca, ya que habia en grandes cantidades. Hasta 1940 la ballena azul resulto la mas cazada, la mas grande fue una que medía 33,58 mts de largo. Luego de la segunda guerra mundial la mas cazada fue la Finn. Las diferencias en tipos fue debido a que las poblaciones de ballenas que iban pasando por las islas eran cazadas intensamente y decimadas. 

Entre 1904 y 1965 se mataron las siguientes cantidades:

Azul

Finn

Franca

Esperma

Total

Fat.

Focas

41515

87555

26754

3716

175250

9.360.084

260950

Los hombres y la vida en las islas

El viaje de los balleneros desde Noruega a "las islas" se decia que era el viaje mas largo del mundo hasta el trabajo. Durante los meses de invierno los botes balleneros generalmente quedaban para reparaciones, por lo que era necesario que algunos hombres quedaran a invernar. Durante la temporada de caza habia hasta 3.000 hombres trabajando y bajaba a 200 en invierno. Aunque el clima era duro con gran cantidad de nieve, la vida no era tan mala como uno cree. Habia un cine, iglesia, talleres y cancha de futbol en la isla. Muchos cazaban renos salvajes para tener carne fresca. Una estacion tenía demas todo tipo de trabajadores especializados de todas las edades.

Los primeros hombres que trabajaron allí mencionan condiciones de vida con 4, 6, 8, 10, 12 y hasta 14 hombres en una habitación con camastros a tres de alto. Pero a medida que los años pasaron habia menos hombres por habitación. Los que tenian un oficio tenian mejores condiciones de vida que los obreros comunes, con habitaciones solos o dobles junto a sus lugares de trabajo.

La jerarquía decidia donde uno vivía. En Stromnes al final de la decada de 1920 el gerente tenia su casa en "La Villa" y los capataces en la "Villa de los pobres" (anteriormente la casa del gerente). Los que cortaban las ballenas en la "Casa Azul", luego venian las "cabañas largas" con ocho hombres por cabaña. La menor jerarquia estaba en las "Cajas de grasa de puerco", con doce hombres por pieza. Se dice de Leith que mientras uno estuviera en buenas migas con el resto, las condiciones eran aceptables.

A medida que las estaciones terrestres fueron mas permanente, el standard mejoro, luego de la Guerra habia hasta duchas y toilettes.

Al principio la limpieza de las casas no estaba organizada y la ropa de cama podia ser usada toda una temporada sin lavarse. Mas tarde el standard mejoró y habia un hombre a cargo de cada casa que arreglaba la limpieza semanal. Tambien se llevaron remedios modernos para piojos, chinches, cucarachas y otros bichos.

DISTRACCIONES Y DEPORTES

Hasta los años ´20 no se habia tomado mucho en consideración la atencion social de los trabajadores. Las compañías no se sentian responsables del tiempo libre de sus empleados, por lo que ellos mismos debian organizarlos.

Hacia el fin de los 20 se adquirieron cinematografos en Husvik, Stromnes y Grytviken. Habia dos películas por semana en Grytviken. Para empezar se pasaban en la iglesia, pero luego se construyó un cine con lugar para 300 hombres. El gerente, oficiales y sus señoras tenian una galería aparte. Este edificio tambien se usaba para ping pong y badminton.

Grytviken tenía su propia cancha de futbol, donde la Sociedad Deportiva de Grytviken jugaba la Copa Pesca. Cada año en Febrero, a partir de 1928, se jugaba un campeonato de futbol con todos los teams de las estaciones de Georgias. A veces se hacian campeonatos de tiro. Para los que se quedaban en invierno habia un evento de saltos en ski cada Agosto, detrás de la iglesia.

Segun memorias de un trabajador de Georgias: "uno pensaría que los hombres estarían muertos de cansancio al fin del día de trabajo, pero muchos tenian energias de sobra para sus hobbies u otros trabajos. La mayoria tenia algo para hacer en su tiempo libre, algunos leían o aprendian otro idioma, otros tallaban madera o dientes de ballena e inclusive hicieron un violín, otros reparaban ropa o botas. Uno era un relojero y otro peluquero. Uno de los hombres coleccionaba ojos de ballena."

Con el calentamiento terrestre se han desprendido enormes planchas de hielo del Mar de Wedell y otras zonas, en la foto satelital de arriba se puede ver un "super iceberg" encallado en la costa de Georgias y no ha sido el último en hacerlo.


Un poco de historia.

La Primera Guerra Mundial - 1914 a 1918 -.

El efecto de la guerra en la isla fué un enorme incremento en la demanda de aceite de ballena. Esta era usada tambien en la produccion de grasas comestibles; para aumentar la produccion las restricciones en la cantidad de balleneros se suspendió, como asi tambien la obligacion de usar toda la carcasa de la ballena. Esto resultó en que la polucion de  los restos que quedaban sin usar, en las aguas alrededor de las 7 estaciones en operacion, era enorme.

La Segunda Guerra Mundial - 1939 a 1945 - .

La guerra no solo interrumpió la industria ballenera, sino tambien a las expediciones cientificas. El aceite de ballenas continuó siendo importante en la produccion de grasas comestibles, pero otros ingredientes eran usados para la manufactura de explosivos de alto poder. Los  buques factorias británicos y noruegos y muchos ballenerso fueron requisados para el esfuerzo bélico. Sólo la estacion de Grytviken opero por toda la guerra, Leith fue usada sólo en forma intermitente, en las temporadas 1940/41 y 1942/43.

Varios buques alemanes operaron en aguas antárticas contra las flotas balleneras aliadas, hundiendo varios buques. Dos buques mercantes aliados fueron artillados para patrullar estas aguas, el Carnarvorn Castle y el Queen of Bermuda. El Queen of Bermuda estuvo en Georgias  en Enero y Marzo de 1941. Se instalaron dos cañones de la primera guerra mundial en Grytviken y en Leith, para proteger estas estaciones contra posibles ataques alemanes.

Antes de comenzar la guerra, los cruceros livianos  HMS Ajax y HMS Exeter visitaron las islas en 1938; sus aviones Walrus volaron tomando las primeras fotos aéreas de Georgia del Sur, que fueron usadas para estudios de mapas y de hielos. Luego de la batalla del Rio de la Plata contra el Graf Spee, el HMS Exeter fué reparado en Goergia y sus heridos hospitalizados allí.

1982 - Problemas con Argentina.

El preludio d ela guerra de Malvinas comenzó en la Estacion de Leith. En 1980 un comerciante argentino, Constantino Davidoff, habia comprado a Christian Salvessen por £115,000 los restos de las estaciones de Husvik, Stromness y Leith, para su desguaze.

El 19 de Marzo de 1982 llego a Leith con 41 obreros en el buque Bahía Buen Suceso, comandado por el Capitan Briatore. El buque no fué a Grytviken como se le ordenó y desembarcó personal militar, que levantaron al enseña patria Argentina. Mientras tanto Davidoff y sus hombres comenzaron el trabajo. Luego de intercambios de notas diplomaticas, se despachó al HMS Endurance desde Malvinas con un destacamento de 22 Royal Marines, para echar a los argentinos de la isla. Mientras tanto los científicos del BAS (civiles!) basados en Georgias habian instalado puestos de observacion para monitorear nuestras fuerzas e informar a los británicos. La llegada del Endurane el 24 de Marzo coincidió con la llegada a la Bahia de Stromness del ARA Bahia Paraíso al mando del Capitan Trombetta, quien con los dos helicópteros Puma y Alouette desembarco 12 infantes de marina en Stromness.

El 7 de Abril, ya con la guerra declarada y Malvinas retomada por Argentina, los infantes de marina se movieron a Grytviken, desembarcando tambien 7 infantes de marina por helicóptero en King Edward´s Point, el centro administrativo de las islas y sitio del encargado de ellas. Luego de un intenso combate (donde perdimos un helicóptero Puma y hubo bajas de ambos lados) los Royal Marines se rindieron y Georgias del Sur fue tomada por Argentina.

Operación Paraquat

La operacion para retomar las islas por parte de Gran Bretaña fue denominada Paraquat, una fuerte fuerza naval con soldados de las fuerzas especiales y Royal Marines. Las primeras patrullas de SAS y SBS se encontraron con el tipico clima de las islas, con fallas en los motores de sus botes, una patrulla quedo casi perdida en el glaciar Fortuna y fueron rescatados a último momento, dos helicópteros Wessex se estrellaron mientras trataban de aterrizar en el mismo glaciar (aun estan incrustados en el hielo, en la ruta que uso Shackleton para cruzar las islas 60 años antes). Otros tres SAS fueron rescatados a 40 millas de la costa, cuando el motor de su bote fallo y los llevo el viento.

El submarino argentino Santa Fé estaba en el muelle cuando fué atacado el 25 de Abril y no pudo huir. Bajo el fuego del HMS Plymouth y el desembarco de Marines, las tropas argentinas se rindieron en Leith. El Santa Fé quedó alli por un tiempo, mas tarde fue remolcado y hundido como blanco de práctica.

 

Este sitio es publicado por Carlos Mey -  - Martínez - Argentina

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