Historia y Arqueologia Marítima

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Indice Marina Mercante

Historia de  la Marina Mercante Argentina

ONASSIS  - 2 -

Guerra: la gran oportunidad

Estalla la segunda guerra mundial en 1939. La Argentina, por entonces, importaba millones de toneladas de crudo y derivados y la guerra la tomo con una flota propia de buques tanques insuficiente para las necesidades del momento. La mayor parte de la flota de YPF atendía necesidades de cabotaje entre puertos nacionales, lo mismo que las flotas bajo bandera argentina de las transnacionales ESSOy Shell.

San Jorge

YPF acababa de incorporar en 1938 su buque tanque "San Jorge", construido en Alemania (7). Bien está que la Compañía General de Combustibles poseía dos importantes unidades para traer petróleo y derivados al país, el "Juvenal" y el "Tacito". A su vez, Dodero contaba para el mismo efecto (fundamentalmente para la atención de los barcos de su flota) con el "Los Pozos" y el "Juncal", ademas de incorporar en plena guerra mundial a su flamante petrolero "Victoria", construido en los Estados Unidos, capacitado para llevar en sus viajes de ida semillas de oleaginosos. Lamentablemente, este barco, incorporado en 1941, fue torpedeado frente a las costas norleamericanas en 1942, y abandonado por su tripulación. El Coast Guard de los Estados Unidos, como el barco no se hundió, se apoderó de él y allí se quedó para siempre.

Con todo, en 1943, Dodero logra incorporar una vieja unidad italiana inmovilizada en Venezuela, se la trae a remolque desde alli en 1943, y aquí se la readaptará para la importación de crudos (8). Fué el "Quilmes". Por entonces, YPF tenía en su Gerencia de Navegación al hombre más experimentado del país en materia de buques tanques. Nos referimos al capitan de ultramar Luis M. Sáez Germain, con cuya amistad nos honramos hasta su muerte en 1972. Es muy probable que cuando Onassis decidió encargarle a Gotaverken la construcción del petrolero "Buenos Aires" y ponerle bandera argentina, ya hubiera establecido contacto con Sáez Germain, que siempre se declaró amigo de "aquel loco lindo" (la expresión es del propio Saez Germain).

Quilmes

¿Y qué sucedió? Pues que estando Onassis en el astillero Gotaverken con motivo de la botadura de su "Ariston", vió por allí cerca, en el puerto de Gotemburgo, un barco cuya historia no le era desconocida. Se trataba del ex carbonero de la Armada norteamericana "Ulysses". El barco estaba hecho una ruina. Quien s lo compró al gobierno norteamericano pagó por é1 150.000 dólares, y se Io Ilevó, a Suecía para adecentarlo. Pero al poco tiempo quiso "abrirse" de aquel mamarracho, y por lo menos, recuperar el dinero que le costó. Precisamente en esos momentos, Anders Jahre, el gran industrial ballenero noruego, deseaba colocar una flota ballenera bajo el pabellón de los Estados Unidos (en Europa ya se olia la guerra), lo cual, por ley, requería que los barcos fueran construidos en astilleros norteamericanos. Desde luego, Jahre no estaba dispuesto a pagar los precios monstruosos que estos astilleros cobraban. Y alli, al alcance de sus manos, en 1938 se le pone a tiro la solución de su problema. El "Ulysses" había sido construido en losEstados Unidos. No lo pensó dos  veces. Entabla negociaciones con su arrepentido dueño, y como para que este no tuviera la menor vacilación, le pagó al Contado nada menos que 800.000 dólares. Es decir, hizo rico a quien solamente pretendía recuperar sus 150.000 dólares. Jahre hizo Ilevar el "Ulysses" hasta el astillero Gotaverken para ser convertido en buque-factoria, y en apenas tres meses, aquella birria quedo como nuevo. De inmediato se lo lIevó a los Estados Unidos, manteniendo siempre la bandera norteamericana. Jahre, que conocía y estimaba a Onassis, le reconoció una participación en el barco, en prenda de amistad. Dicho sea de paso, fue ésta la primera vinculación que Onassis tendría con la actividad ballenera, sin imaginar lo que el futuro le tenía reservado en este campo, como ser verá en su momento.

En Buenos Aires, Onassis está enterado de las penurias que la Argentina soportaba por insuficiencia de barcos para traer crudo y derivados. Por otra parte, el mundo no estaba francamente para exprdiciones balleneras. Y allí se encontraba el barco-factoría "Ulysses" inmovilizado en un puereto norteamericano. Se ouso en contacto con Luis Saez Germain, y en nombre de Jahre le ofreció en venta este barco aYPF. Después de todo, quien hacía aquel ofrecimiento era un ciudadano argentino. En aquellos dramaticos momentos. a Saez Germain le dijeron "envido" e instantáneamente contestó "quiero". Se entablan negociaciones, y finalmente YPF compra el "Ulises" en 1.950.000 dolares, lo que no hace más que subrayar los precios estratosféricos que regían por entonces. Y así se produjo en 1942 la incorporación del "San Blas", barco-factoria quie YPF Utilizaria para la importacón de petróleo (9) . Este barco había sido construído en los EstadosUnidos en 1915 y tenia 14.500 TPB.

Para autorizar la transferencia de bandera, la U.S. Maritime Commission impuso varias, tales como que YPF no podía vender el barco a nadie rnientras durara la guerrra sin la previa aprobación de la USMC; el"San Blas" debía ser dedicado al transporte de hidrocarburos entre paises americanos, y su incorporación no podria dar lugar a que se transfiriera a terceros ninguno de los buques-tanques de bandera argentina exisentes en esos momentos.

La incorporación del "San Blas" fué un importante refuerzo. Lastima que en 1944 un violento incendio en esa ratonera mortal que sigue siendo hoy en dia el puerto de Ia Plata, acabó con él. (10)  Lo del "San Blas" no sería la única operación que Onassis haria conYPF durante la segunda guerra mundial, según lo veremos inmediatamente. Pero antes que nada, conviene recapitular que Onassis, de nacionalidad griega y argentina (mantuvo siempre su pasaporte argentino actualizado), ten{ia sus cargueros bajo bandera panameña, al buque tanque "Ariston" bajo bandera sueca y al petrolero "Aristophanes" bajo bandera noruega.

 Este último, el astillero Gotaverken se lo había entregado en vísperas de setiembre de 1939. Y en esos precisos momentos se estaba terminando de construir el "Buenos Aires", de 17.000 TPB, que Ilevaría bandera argentina. En abril de 1940, los alemanes invaden Dinamarca y Noruega. Al poco tiempo, Alemania y Suecia firman un acuerdo según el cual se permitiria a los barcos bajo bandera sueca que estuvieran operando fuera del Mar Báltico, continuar con sus actividades, pero los que estuvieran en el Báltíco o en puertos y astilleros suecos, debían quedar alli míentras durara la guerra.

Y justo el "Ariston" estaba, al momento de fírmarse aquel acuerdo, en reparaciones en Gotaverken, y alli tuvo que quedarse. El "Aristophanes", arrendado a un armador noruego, y trabajando lejos de Europa, pudo Onassis, con habilidad y con amenazas, vendérselo a dicho armador. Y el "Buenos Aires" todavía estaba en construcción.

LIega el año 1942, y el "Buenos Aires" es terminado. Se dijo también que durante un tiempo, su casco en alistamiento fue cientificamente hundido por el propio astillero, en previsión de que los alemanes invadieran Suecia, de manera de poder ser reflotado sin inconvenientes una vez pasado el peligro.Y ahí tenemos a un ciudadano argentino, dueño de un barco argentino, terminado de construir en un astillero de Suecia, con un convenio firmado con Alemania que podia ser materia de "interpretaciones'', seguramente no para favorecerlo a Onassis.

Buenos Aires / San José

El hombre no lo pensó mucho. Le ofreció el barco en venta a YPF, que era como decir, al gobierno argentino, neutral y encima sospechado de tener más bien simpatías a favor de Alemania. "Una mancha más, que le hace al tigre", habran pensado en Buenos Aires, frente a aquella oportunidad que se le ofrecía de incorporar otro buque tanque, y encima nuevecito, reluciente. Sáez Germain y Onassis discuten el negocio, y se llega al acuerdo de fijar un precio de 3.700.000 dólares. A Onassis el barco no le Ilegó a costar un millón. Pero aquello que YPF se avenía a pagar era un "costo de oportunidad", como dicen los economistas modernos. Se estaba pagando algo más que un barco. Se estaba pagandola subsistencia económica de la Argentina. Y así fue como en 1944 YPF incorpora al "San Jose", y Onassis se desprende (haciendo una bonita diferencia) de su buque tanque argentino "Buenos Aires". De paso, YPF se enteró que allí mismo, en Gotaverken, habia un casi gemelo del "Buenos Aires", de propiedad de un armador noruego. Este buque tanque se llama-ba "Kim". No sabemos que intervención cupo a Onassis en este otro barco, lo cierto es que tambien en 1944 YPF lo compró y lo incorporó a su flota, momento en que toma el nombre de "San Antonio"  (11)). YPF pagó por este barco aproximadamente lo mismo que por el "San José".

Kim / San Antonio

En aquellos momentos de la guerra, el negocio naviero permitia ganar dinero a espuertas por un par de vias: operar los barcos en tráficos que no estuvieran sujetos a la amenaza demasiado directa de los submarinos, o venderlos a precios fabulosos a otros armadores. Ya hemos visto que sin abandonar el primer aspecto (sus cargueros panameños continuaban trabajando, ahora entre el Río de la Plata y los puertos nortamericanos del Golfo de Mexico), Onassis también tocó lasegunda tecla con resultados que le representaban millones de dólares. Antes que lo del "San Blas" y lo del "San José", les vendó> en 1940 a armadores japoneses dos de sus cargueros, que fueron casi de inmediato reemplazados por otros dos que consiguió en Montevideo. Es mas; compró un tercer carguero en 350.000 dólares, que envió a Nueva York para que se lo adecentaran. Al navegar por el Caribe ya valia el doble, total que lo metió en un puerto del Estado de Florida y lo vendió inmediatamente en 700.000 dólares.

Esta actividad febril lo obliga a a viajar frecuentemente entre Buenos Aires y Nueva York. Volaba en los DC-3 de entonces, en que el viaje entre ambas ciudades tardaba una semana. Los aviones solo volaban de noche. Durante el dia, los pasajeros dormian en hoteles escalonados a lo largo de la ruta. En Buenos Aires, su circulo de amistades de alto vuelo había aumentado apreciablemente. Además de Alberto Dodero, trataba con frecuencia a los tabacaleros Juan Gauna y Arturo Passman, al banquero ErnestoTornquist etc. (12).

Aquella poderosa comunidad de armadores griegos que vivia en·Londres llega un momento que, a raiz de la guerra, se trasladó en bloque a Nueva York, donde comenzó a funcionar un Greek Shipowners New York Committee. Alli estaban los grandes nombres del Olimpo naviero griego, encabezados por la figura patriarcal de Stavros Livanos. Onassis los había conocido a casi todos en Londres, incluso al joven Stavros Niarchos, quien con el tiempo Ilegará a ser su concuñado, y con quien siempre mantuvo una rivalidad a muerte, que iba desde ver quién encargaba el buque tanque de mayor tonelaje hasta quien conseguía al mejor escriba, a tanto la Iínea, que relatara sus respectivas vidas. (13).

Pero los capitostes del mundo naviero griego recibieron a Onassis muy fríamente. Lo consideraban como un jovencito audaz, inescrupuloso, que no estaba a la altura de aquellos colosos para quienes todavía "había clases". ¿Cómo vincularse en Nueva York?. Pregunta esta que podia ser contestada con esta otra: ¿para qué estaba su mentor de Buenos Aires, don Alberto Dodero, con su nueva residencia a una hora de Manhattan? (14) Onassis también instala una lujosa residencia cerca de Nueva York, y ya de vez en cuando se dejan ver por allí a tomar una copa (y curiosear) Livanos, Embiricos, Niarchos. Este úItimo -también protagonista de una vida amorosa complicadísima- ya andaba gastando su segunda esposa.

Onassis hace un paréntesis y se va a Buenos Aires. Revalida su pasaporte Nº 701.014, dando como domicilio Reconquista 336. Ademas, liquida todo su negocio tabacalero. El ya estaba "en otra" sin lugar a dudas. De Buenos Aires se va a Los Angeles, y allí le compra a la Gulf Oil los buques tanques "Calirroye" y "Gulf Queen", y se los arrienda al gobierno norteamericano. Los barcos tienen como base operativa a San Pedro. Cuenta aIli con su mejor amigo, Costa Gratsos. En San Francisco conoce a Spyros Skouras, que había llegado a la presidencia de la 20th Century Fox, y que con el tiempo, como buen griego, Ilegará a ser presidente de la Prudential Line... que entró en convocatoria de acreedores en 1986.

Skouras era por entonces quien encabezaba el Fondo Griego de Ayuda por la Guerra. Skouras un día le hace un "pechazo" para el Fondo, y Onassis le tira Ia pelota afuera, diciendo que éI es un armador "panameño". Skouras le va a cobrar esta "piolada" a su debido tiempo. En 1942, Onassis le ofrece en venta al gobierno norteamericano los buques tanques de su propiedad "Calliroy" y "Antiope". Fue en noviembre de ese año que la embajada norteamericana en Buenos Aires envia a Washington un despacho diciendo tener información de que Onassis era de "ideas fascistas" y tenía reputación de violento e inescrupuloso. Esto puso de inmediato en guardia a J. Edgar Hoover y su FBI. Costa Gratsos le advierte que está siendo vigilado, Onassis hace su averiguacíon y se entera que quien habia estado motorizando la cosa en el FBI era Spyros Skouras, como retruco por la negativa de Onassis a contribuir al Fondo que presidia. También se entera que Niarchos habia estado "calentando el ambiente" encontra suya (15)

En 1943, Onassis conoció en casa de Stavros Livanos a una niña de 14 años, Tina, la hija menor del gran naviero. La hermana mayor se Ilamaba Eugenia. Las hermanitas terminarán por hacer que Onassis y Niarchos se conviertan en concuñados en 1947. Y ambos se echarán de suegro nada menos que a Livanos (16) Pero no precipitemos los acontecimientos.

1 - Inicios 2 - Guerra. la gran oportunidad 3 - Entre NY y BsAs.
4 - Ballenero Pirata 5 - La conexion árabe 6 - Conflicto Judicial en USA
7 - Cima y Final 8 - Notas