30.08.2002 Nuevo Capítulo en Misterio Marítimo

Se dice que investigadores han encontrado el vapor Portland. By Beth Daley, Boston Globe Staff, August 29, 2002

Ha sido llamado el "Titanic de Nueva Inglaterra". El vapor de lujo Portland se hundió en la Bahía de Massachusetts en 1898, muriendo todos a bordo - por algunos estimados 192 personas -  y comenzando una búsqueda de un siglo de los restos del buque

    

                  Anuncio del naufragio                                             Aviso promocionando el viaje a 1 dólar.

Hoy, investigadores anunciarían que han hallado el Portland bajo 460 pies de agua entre Cape Cod y Cape Ann.

 Aún se estaban analizando anoche videos submarinos, pero una persona asociada al proyecto dijo que los investigadores han identificado piezas fundamentales del buque como del Portland, lo que da una esperanza que pronto los historiadores puedan  revelar la pregunta de qué ocurrió realmente una noche tormentosa de fin de Noviembre, cuando el buque desapareció.

"Esta es una noticia sensacional, si es cierta" dijo Mason Phillips, quién perdió cuatro ancestros en el buque y que escribió un libtro sobre el hundimiento del Portland. Si tío abuelo, tía abuela y sus dos pequeños hijos estaban en el buque, que estaba viajando de Boston a Portland cuando se hundió bajo la furia de dos sistemas de tormentas que colisionaron fuera de la costa. Los periódicos alrededor del país llevaron historias del desastre, incluyendo mórbidas historias de cuerpos, medias y hasta botones que llegaban a las costas de Cape Cod. "Mi familia nunca llegó a la playa. No tuvimos recuerdos. Los historiadores han pensadso por años que lo habían encontrado, pero nunca lo hicieron" dijo Smith. "Ha sido un misterio".

El buque aparentemente fué encontrado dentro de las 842 millas cuadrados del Santuario Nacional Marino de Stellwagen Bank. Oficiales del NOAA y del NRC de la Universidad de Connectticut, que condujo la búsqueda, se negaron a confirmar el hallazgo ayer, pero han reservado una conferencia de prensa esta mañana en Boston para anunciar que se ha hallado un "naufragio histórico" en el Santuario.

Los detalles del hallazgo eran pocos. La persona que reveló el hallazgo dijo que parte de los videos muestran el timón del buque y otras marcas identificatorias que dan "sólida" evidencia de que es el Portland. El hallazgo es fruto de un trabajo que aún continúa del NOAA para prospectar el Stellwagen Bank y otros santuarios marinos para hallar rastros culturales y arqueológicos. Hace poco tiempo, en Agosto, la Marina y el NOAA levantaron la torreta del monitor de la Guerra Civil USS Monitor, de un santuario marino fuera del cabo Hatteras, en Carolina del Norte.

Desde su desaparición, el Portland ha sido uno de los grandes misterios de Nueva Inglaterra. El buque, de 291 pies de largo, dejó el muelle India de Boston de acuerdo a horario a las 7 p.m. del 6 de Noviembre de 1898, el Sábado luego del Día de Acción de Gracias, no obstante el aviso de una tormenta y la decisión del capitán de un buque gemelo de quedarse en puerto. Estaba nevando  liviano, de acuerdo a los informes de la época, y el Capitán Hollis Blanchard puede haber pensado que el Portland podía correr delante de la tormenta.

No pudo hacerlo. En pocas horas, lo que luego fué conocido como la "tormenta del Portland" - por el buque - cayó sobre Nueva Inglaterra. Más de 500 personas fallecieron en la región y cientos de casas y botes fueron destruídos al encontrarse dos sistemas de tormentas desde lados opuestos.

Aparentemente la tripulación del Portland supo que el buque estaba en problemas; fué visto cercano a la costa por varios capitanes que aún estaban en el mar. A las 9:30 de la mañana el Portland fué avistado pasando la Isla de Thatcher, fuera de Gloucester. Noventa minutos más tarde, el buque fué visto unas 12 millas al sudoeste de esa posición, ya sea volviendo a Cape Cod para ayuda o siendo empujado por los vientos de 90 millas por hora. Un trabajador en la Estación de Salvamento de Race Point  en Provincetown oyó el silbato de socorro del buque y el mismo fué visto dos veces más antes de desaparecer.

Con los telégrafos cortados en toda la región, primero se tenía esperanza. Un diario inclusive tuvo un titular que decía "Sin Noticias, Buenas noticias" y especuló que el buque podría haber logrado refugio en una caleta hasta que pasara la tormenta. Pero al día siguiente salvavidas comenzarona a aparecer en las playas de Truro. Luego aparecieron ropa, libros, lámparas- inclusive media docena de "pequeños ataúdes de confección barata" - según dijo un diario. Pronto los restos fueron seguidos por cerca de 40 cuerpos, las únicas víctimas recobradas.

Mapa del recorrido que debía hacer el Portland.


 La historia del Portland ha sido contada en dos libros e incontables artículos periodísticos. Incluso hubo tres proyectos de recuperación, incluso uno financiado por el Boston Globe  luego del hundimiento. En los días y años siguientes, Blanchard fué culpado por haber salido en la mitad de la tormenta. Pero otros opinaron que fue víctima de pronósticos meteorológicos incompletos y simple mala suerte.

"Habia una discusión sobre quién debía decidir la salida del buque" dijo Martina Morrow, directora del Museo del puerto de Portland. El funeral de un antiguo capitán fué hecho la noche del desastre, por lo que se especula que los gerentes le dejarn la decisión de salir al capitán Blanchard, cuando lo debían haber tomado ellos.

"Se debe recordar que en ese momento, los vapores eran el nuevo modo de llegar a lugares de una forma rápida. Este accidente causó que mucha gente periera la fé en el mundo industrial modern, ya que afect´ dos comunidades relativamente pequeñas, y fué una pérdida devastadora", dijo Morrow. "Y el buque se fué. Simplemente desapareció".

Nadie realmente sabe cuántas vidas se perdieron - la única lista de pasajeros se perdió con el buque. Tantos Afroamericanos estaban trabajando en el buque cuando se hundió - 30 a 40 - que el naufragio ayudó a destruír la más antigua organización afro-americana de Portland, de acuerdo a John Rousmaniere, en su libro "Luego de la tormenta: historias verdaderas de desastres y hallazgos en el mar".


Los descubridores ofrecen una vista del Portland - Por Beth Daley - Boston Globe Staff - August 30, 2002

Su cubierta superior con sus elegantes cabinas se separaron primero, probablemente llevando consigo mucha gente hacia el convulsionado mar. La cubierta inferior se desprendió luego, dejando un enorme agujero alrededor del motor, donde el agua se precipitó. Enseguida de esto, los investigadores creen, el gran vapor Portland - llevando un estimado de 192 personas- se hundió para siempre bajo la superficie del mar.

Ayer, investigadores federales revelaron las primeras imágenes de video y sonar del Portland, que se hundión en1898 y quedó desaparecido fuera de la costa de Massachusetts hasta que fué visto el mes pasado por un sonar y cámara de control remoto.

El vapor de lujo es ahora una reliquia misteriosa, encrustada de vida marina en el cieno del fondo. Sus cubiertas superiores están completamente perdidas, pero el buque está descansando derecho en su casco de madera  y las dos chimeneas típicas intactas, sugiriendo, dicen los investigadores, que ni una explosión ni una colisión ocasionó su hundimiento.

El lugar exacto se mantiene en secreto para que los curiosos y los cazadores de tesoros no lo toquen. Luego que el sonar localizó el tamaño y silueta del buque en un sitio identificado como posible de que esté el Portland, una cámara sumergible del Centro de Investigación Submarina de la Universidad de Connecticut fué bajado y se encontró con el enorme casco del buque.

En los años ´70, John Fish y Arnie Carr de la Cía de salvataje marino American Underwater Search and Survey, comenzaron a buscar al Portland interesados en su historia. Localizaron un sitio entre Cape Ann y Cape Cod y bajaron una camara de video, pero la falta de tecnología y de fondos no les permitió probar que era el Portland. Ahora son parte del grupo que lo identificó.

Se patrulla el area en forma regular alrededor del buque. Cualquiera que se encuentre con la intención de molestar a los objetos sumergidos en el santuario marino está sujeto a multas de hasta 10.000 dólares. Se están haciendo planes futuros para el pecio, pero no hay planes inmediatos de sacarlo.
 
El hundimiento del buque de ruedas laterales comenzó una nueva era de buques costeros propulsados por hélice, más seguros, y una nueva regla de que se debería dejar una copia del manifiesto de pasajeros en tierra. La únca lista de pasajeros del Portland se hundió con el buque.

En este Santuario Marino Nacional de Stellwagen Bank, de 842 millas cuadradas establecido en 1992, se han identificado 50 anomalías más, probablemente naufragios, que esperan su descubrimiento. Se ha lanzado un esfuerzo masivo para tratar de identificarlos.

La autora de esta nota, Beth Daley, puede ser localizada en: bdaley@globe.com

Esta historia fué publicada en la primera página del Boston Globe el 30.08.2002

 

 

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