Historia y Arqueologia Marítima

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HyAM News Nº 50 -2004

Embarcaciones fluviales del Río Congo al final del siglo XIX
 
Esta articulo es traduccion de un sitio web belga sobre navegacion.Las embarcaciones son parecidas a las que se usaban para la exploracion de los rios del Norte Argentino en la misma época, tales como las exploraciones de los Page en el Pilcomayo. (NR-CM).
 
 
El primer barco a propulsion a vapor del Congo fué llevado por la expedicion de Stanley en 1878. Stanleyt exploro este vasto territorio de Africa Central en nombre del rey Leopold II, rey de Bélgica. El 24 de Noviembre de 1878 el Rey, que en realidad era el dueño personal del Congo, ya que habia comprado estos territorios con su fortuna personal (el articulo no dice a quién) decidió roganizar un viaje  de exploracion por el area del rio Congo, comenzado desde la costa Oeste. Era su fin establecer colonias y estavblecimientos a lo largo del viaje. El Río Zaire o Congo es navegable para buque de alta mar hasta Matadi, pero de allí en adelante no es posible debido a los rápidos, que se ven en la foto de abajo.Rio arriba de estos rápidos, al vasto territorio interno del Congo se llega mejor por via fluvial en el magnifico rio Congo
 
Los famosos rápidos de Leopoldville

 

Stanley llevó sus botes consigo, llegando el 14 de Agosto de 1879 a Banana. Sus compañeros exploradores llegaron en el vapor Barga, que tambien llevaba 4 embarcaciones, tres de las cuales fueron construídas por John Cockerill en Antwerp bajo las especificaciones de Stanley. No eran más que botes con propulsion a vapor, que no podíian llevar mucha carga , pero fueron usados para la exploracion del río y sus muchos afluentes.

El menor de estos botes era el Royal, un barco de madera a vapor perteneciente al rey mism, quien insistió en que fuera llevado. El Royal tenía una hélice hecha de Acajou y cobre, construida por Samuel White en Cowes en 1872; una eslora de 9 metros y de 8 tons, podia hacer una velocidad de 8,5 nudos.

La segunda embarcacion era el Belgique, un vapor pequeño de 19,5 mts, de eslora y que podia llevar algo de carga; el tercero el Esperance, de 13,5 mts de eslora y finalmente el En Avant, de 12,20 mts con un calado de sólo 0,28 mts y un tonelaje de 9 tons. Tenia paletas laterales en vez de hélice y un motor de 6 HP que la llevaba a 8 nudos. En Avant tenía tambien una pequeña carpa para proteger a los ocupantes del sol tropical y podia poner una pequeña vela si se quedaban cortos de madera para quemar. Los tres barcos fueron llevados desarmados y armados en el sitio. 

El 21 de Agosto de 1879 todos los barcos estaban armados y probados y la pequeña flota dejo Banana para Boma, precedidos por el SS Albion que llevaba a Stanley. Fueron luego a Vivi, el ultimo lugar antes de las cataratas. El Belgique y el Esperance fueron usados para llevar provisiones hasta Bas-Fleuve, rio abajo de Vivi. El En Avant y el Royal quedaron estacionados en Vivi.

El En Avant y el Belgique tenien muchos problemas. En Avant siempre se retrasaba y era como una "colita" de la expedicion. Belgique tenia problemas con la caldera, lo que molestaba a Stanley. De allí en adelante Vivi fué el punto de partida para exploraciones tierra adentro. Stanley primero recorrio la ruta personalmente para asegurarse de que se podrian llevar los botes desarmados y en Mayo el Royal y En Avant comienzan su ruta por tierra, lo que fué un infireno de trabajo. Algunas partes tenian un descenso del 25% y los carros cargados con piezas de hasta 5 tons eran tirados y frenados por cientos de ayudantes negros. Stanley estaba bajo una gran presión ya que no sólo muchas cosas iban mal, sino que lo seguía el explorador francés P. Davorgnan de Brazza, que estaba allí para reclamar parte del area del Congo para Francia.

En 21 de Febrero En Avant y el Royal son armados y puestos en el agua en el Rio Congo. Por un año de increíbles sacrificios, accidentes y muertes, para viajar sólo 187 kms!. Por sahora los botes pueden navegar por un timpo, pero les espera otros 153 kms por tierra. Es el 3 de Diciembre de 1881 que En Avant es puesto en el agua en un lugar que sería luego Leopoldville, ahora Kinshasa.

 

Mapa de Africa de alrededor de 1920, mostrando la division del continente por las fuerzas coloniales. (Ya no quedaban colonias alemanas).

El 16 de Marzo de 1881 se ordena un nuevo vapor para el servicio del Alto Congo, el Association Internationale Africaine (perteciente al rey de Bélgica, Leopold II), o A.I.A. Este vapor fué construido por el astillero francés Societé des Forges et Chantiers de la Mediterranée en Le Havre. No era esta vez un barco de paletas laterales sino con hélice, de 12 mts. de eslora y 2,15 de manga, con un motor de 12 HP.

En Octubre de 1881 el AIA llega a Banana y a Leopoldville en Noviembre de 1882, casi un año más tarde. Durante este tiempo una mision protestante inglesa envió una embarcacion para exploracion de la región, una ballenera llamada Plymouth. Llevaron el bote a su destino en sólo 4 meses, en vez de los 12 tomados por el AIA. La explicacion era simple. Los británicos reclutaron los peones localmente, lo cual ahorro tiempo y el bote fué dividido en secciones más chicas, que podian llevar los porteadores en vez de carros pesados.Ya que era facil de ensamblar, se podia armarlo y navegar con el en algunas secciones del rio.

Unos 7 ú 8 años más tarde, el Royal fué encontrado abandonado y encallado en el río, el destino del En Avant se desconoce.

Décadas más tarde el A.I.A. retorno a Bélgica y mostrado en un Museo en Ostende. Esta es una historia en sí misma. En 1935 el AIA se veía a la entrada del muelle comercial de Demey en Ostende. La mayoria de la gente no tenia ni idea de la carrera gloriosa de este pequeño barco. Se lo veía como poco elegante, con una curiosa caldera y un enorme timon. El nombre AIA sólo aumentaba el misterio alrededor del barco de hierro. Cuando Stanley volvió a Bélgica luego de sus aventuras de 1879 y 1882, abandono la pequeña flota que habia creado, el En Avant, Royal y AIA en Leopoldville. Hasta 1927 el AIA seguía en el Congo en un estado más o menos calamitoso. In día un Sr. Honoré Borgers, presidente de la Coloniale du Littoral (Museo Colonial de Ostende) recuerda el pequeño barco y trata de retornarlo a Europa, a Ostende.

El gran Museo Colonial en Tervuren (aun existe) tambien estaba interesado en el barco, pero finalmente fué donado a la Ciudad de Ostende. En 1927 llega a Antwerp en el vapor Stanleyville (coincidencia?), pero estaba destrozado. La ciudad de Ostende no queria cargar con el costo de restaurarlo y ningun museo en la ciudad pdia albergar al barco de 12 metros.

El A.I.A. cerca del muelle Demey en 1935..

Pero no habia de que preocuparse, se construyo un refugio en el medio de Ostende y allí fue a parar el AIA, en el medio de los jardines. Como la a gente le  parecia extraño, fué movido nuevamente al muelle de Demey. Mas tarde el casco fue llevado al Museo Real del Centro de Africa en Tervuren y en 1956 fué calladamente devuelto al Congo.

Las fotos que s emuestran debajo fueron sacadas por Saskia Kolff, quien hallo un pequeño vapor en el predio de Travaux Publiques en Kinshasa. La identidad del barco esta aun en dudas, se parece mucho al viejo AIA, pero un historiador local dice que es el En Avant. Esto está en duda ya que En Avant  era más largo y tenía ruedas propulsoras laterales, este casco mustra sin dudas finas lineas y una helice a popa. El misterio no esta esclarecido, pero sería una sorpresa encontrar los restos del AIA en el Congo actual!

La seccion de popa del AIA hoy en día.


El AIA con la desmantelada estatua de Henry Morton Stanley sobre la cubierta.

El primer barco real de carga que fue usado rio arriba de los rápidos es el vapor de rueda popel llamado apropiadamente Stanley (algunos lo llaman Le Stanley). Este barco de 24 x 4,80 x 0,80 mts hecho de acero fue construido por Yarrow & Co Ltd, en 1884 en 9 secciones estancas, cada una flotante por si sola. De esta manera la embarcacion fué de hecho  armada en el agua y no en un astilero o dique seco, ya que no habia ninguno disponible hasta 1887. Tenia una maquina de locomotora instalada, que movia una rueda trasera, un tipo de propulsion que fué popular unas décadas mas tarde.

 

Como fue necesario poner al Stanley en seco para reparaciones, se construyo un embarcadero primitivo. El Stanleyt era un barco peculiar, ya que cada vez que necesitaba aluna reparacion se lo podia desarmar en secciones y cada parte podia ser llevada por tierra a su destino. En cada seccion se le podian colocar dos pares de ruedas y convertir cada seccion en un carro. En 1887 el vapor completo fué reensamblado en Leopoldville y puesto a flote desde el embarcader.

Mientras tanto los misioneros protestantes ingleses continuaban sus labores de bautismo en el Congo Superior. Un segundo barco al Plymouth fue ordenado  a Thornycroft en Marzo de 1882, el Peace. El Rey Leopold II estaba muy interesado en este barco y envio un observador para las prurebas en el Támesis el 8 de Septiembre de 1882. Nuevamente un viaje laborioso y dificil enfrento a la expedicion inglesa. El Peace arribo a Stanley-Pool, cerca de Leopoldville en Julio de 1883, pero su construccion se vio demorada hasta Marzo de 1884.

De acuerdo a los observadores Belgas de Leopoldville, el Peace era un elegante barquito, que medía 70 pies de eslora por 11 1/2 de manga, con un calado de menos de un pié.


"Puede navegar a vapor a unos tranquilos 4 nudos y mas si es necesario. El casco y motor pesan 6 toneladas. Tiene 7 compartimientos estancos, construidos de acero Bessemercon placas de zinc. Estas placas absorben muchos de los golkpes cuando se pega contra alguna obstruccion. El Peace tiene dos helices de 16 ", que giran en tuneles cerrados. Puertas de inspeccion arriba de las mismas permiten reparaciones con facilidad sin tener que sacar el barco fuera del agua. El Peace tambien puede poner una cortinas de acero laterales que protegen al pasaje y tripulacion de flechas y otros proyectiles. De hecho el Peace es el primer barco en el Congo con este tipo particular de propulsioin en túnel, inventado por Buchanan en 1856 y usado antes en el Nilo por Thornycroft.

Otro vapor del que se habla es el Henry Reed. En pequeño vapor fué propiedad de la mision Americana de M. Bellington. A veces era charteado por el gobierno belga cuando habia falta de embarcaciones. Para Agosto de 1886, el Royal ya estaba abandonado y roto y el AIA estaba inmobilizado por falta de repuestos.

El ROI DES BELGES era un barco de 35 tons similar al Stanley, que fue construido por John Cockerill para la Compagnie Du Congo pour le Commerce et L´Industrie. Cada seccion fué llevada a leopoldville entre el 2 y el 15 de Julio de 1887 y la caldera y motor llegaron 15 días más tarde. El barco fué terminado el 30 de Septiembre de 1887. Cuando se hizo el ferrocarril a Leopoldville en 1898 se necesitaron vapores mas grandes para llevar los materiales río arriba, por lo que en 1897 se introdujeron tres vapores, el Brabant, Hainaut y Flandre, todos de 45 x 9 x 1,5 metros. Pronto se hizo necesario en Leopoldville un muelle, un dique seco, almacenes, etc, ya entrando en el siglo XX. El astillero se expandió y fue usado extensamente hasta la independencia del Zaire en 1960. La serie de fotos de abajo muestra el astillero como era en la decada de 1930, cuando las grandes barcazas aún se lanzaban con la ayuda de 70 a 100 obreros. El lugar del astillero es el punto exacto que Stanley eligio para la construccion de su colonia.