Historia y Arqueologia Marítima

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HyAM News Nº 69 -2004

LA TRAGEDIA DEL VAPOR "AMERICA" -1871 

En la decada de 1870 y despues, los vapores que hacian la carrera Buenos Aires - Montevideo competian en velocidad y lujo. El 23 de Diciembre de 1871, dos estaban listos para zarpar hacia Montevideo, el Villa del Salto de la Sociedad Salteña de Navegacion a Vapor (Salteña por Salto. ROU) con su capitan John Morse, que zarpo a las 18:00 y el vapor America, capitan Bartolome Bossi, quien tambien era el dueño del lujoso barco. El America era un vapor de lujo, con propulsion a paletas laterales construido en los astilleros MacRay & Aldus de Boston, EEUU, con 73 metros de eslora y 10 de manga, con un desplazamiento de 1.300 toneladas. Llevaba 134 pasajeros mas su tripulacion, que sumaban unas 190 personas.

Luego de una abundante cena y paseos en cubierta, la mayoria del pasaje se fue a dormir, pero luego de la 1 de la mañana se hoyo una gran explosion, seguramente originada en las calderas, que estaban ya algo deterioradas por los años. El Capitan Bossi no se percato en un principio que habia un incendio, solo ordeno largar el ancla, no viendo lo que ocurria en otras partes del buque. El Villa del Salto los habia pasado mientras tanto sin observar las luces de auxilio. Pero el vigia del Cerro observo que se incendiaba un vapor y dio las primeras señales, el barco estaba a 18 millas del Cerro y 7 de la costa uruguaya. El fuego invadio en un momento todo el buque, dividiendolo en dos partes, por supuesto el pánico invadio al barco, solo se arrio un bote con algunos marineros, los demas trataban de salvarse deseperadamente tirandose al agua y agarrandose de lo que podian, mientras algunos miembros de la tripulacion aprovechaban el caos para robar a los desgraciados pasajeros, intimidandolos con armas y golpeandolos.

A la hora de iniciado el fuego recien llego el Villa del Salto que pudo rescatar a muchos pasajeros heridos, quemados y semiahogados. En total murieron 49 personas, algunos de los cuales ni siquiera figuraban en las listas de pasajeros. El Capoitan Bossi debio enfrentar ataques publicos de familiares de las victimas y de sobrevivientes, pero muchos lo defedieron e inculparon en vez al Capitan Morse, por no haber visto el incendio del buque, cuando habia pasado a menos de 300 metros del mismo y haber tardado mas de la cuenta en volver a socorrerlo.

El juicio posterior sobreseyo a los capitanes y quedo la duda de un sabotage en las calderas por parte de un maquinista. Una comision de la Escuadra de Guerra Italiana (ya que esa era la bandera del buque) llego a la misma conclusion. El Capitan Bossi siguio navegando en otros mares, pero nunca pudo superar la tragedia del America.

Fuente: Historias del Vapor de la Carrera. de Richard Durant.

Carlos Mey. 18-10-2004