Historia y Arqueologia Marítima

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HyAM News Nº 73 -2004

LOS BUQUES MERCANTES NUCLEARES

 

Mostrarian el camino hacia un nuevo mundo de comercio maritimo. Orgullosos buques mercantes cruzando el mar mientras sus reactores silenciosos, limpios y eficientes convertian agua en vapor para hacer rotar bancos de grandes turbinas.

Esa era la vision que encarnaba el NS Savannah (NS por Nuclear Ship), el primer barco comercial de carga nuclear jamas construído. Entre los interesados en los temas maritimos, el NS Savannah tiene status de leyenda.

Ejemplo de "Atomos para la Paz"

El Savannah fue un ejemplo de la iniciativa del gobierno de Eisenhower de los "Atomos para la Paz". En 1955 "Ike" propuso construir un buque propulsado por energia atomica. Al año siguiente el Congreso lo autorizo como un proyecto conjunto de la Comision de Energia Atomica, la Administracion Maritima y la Secretaria de Comercio. Fue diseñado por Geroge C. Sharp Inc. de Nueva York y su quilla fue puesta en la New York Shipbuilding Corp en Camden, New Jersey. Su reactor nuclear fue construido por Babcock & Wilcox y fué botado el 23 de Marzo de 1962 por la primera dama Mamie Eisenhower.

El buque demostró ser técnicamente brillante pero comercialmente inviable. Fue una demostracion de la factibilidad técnica de la propulsion nuclear en buques mercantes y no se esperaba que fuera cxomercialmente competitivo. Fue diseñado para ser visualmente impactante y parecia más un yate de lujo que un buque de carga, estaba equipada con 30 habitaciones de lujo con aire acondicionado, cada uno con su bañera individual, un comedor que podia sentar 10 comensales, un lounge que se podia usar como un cine, una veranda, pileta y bilbioteca. En muchos puntos el buque fué un éxito, era marinero, su record de seguridad era impresionante, su economia de combustible inigualado y su brillante pintura blanca nunca estaba manchada por humo de chimeneas. Aun sus guinches fueron diseñados en funcion de su prestancia.

Viaje inaugural a Nueva York

Del lado positivo, el Savannah navego más de 450.000 millas desde 1959 a 1971. En sus 5 años de operaciones de carga (1965 a 1970, luego de varios años de pruebas en el mar) generó unos $12 millones de facturacion, mucho dinero en ese entonces. Los 163 libras de uranio que consumió se estima que era el equivalente a casi 29 millones de galones de fuel oil. Era una maravilla de los mares, lo que no es sorprendente dado que esta era la era cuando Detroit jugaba con la idea del autos con propulsion nuclear y los fabricantes de aviones con aeroplanos atómicos. En un momento en que la energia nuclear era sinónimo de la mas alta tecnologia, unas 1.4 millones de personas visitaron el Savannah en los puertos que toco. Era realmente un embajador de buena voluntad.

Demasiado caro para operarlo

Habia un problema con esta historia, sin embargo. En comercio, las ganancias son las ganancias y el Savannah no las generaba. Requeria una tripulacion de más de 100 marineros altamente entrenados, incluyendo técnicos e ingenieros nucleares. Un buque convencional comparable requeria sólo de 20 o 30 hombres. Su espacio de carga estaba limitado a 8.500 tons. en 652.000 pies cubicos. Muchos de sus competidores podian acomodar varias veces esta carga. Su fina linea de casco hacia que la carga en las bodegas delanteras fuera muy dificultosa, lo que era una desventaja ya que los puertos se estaban automatizando cada vez más. Su costo operativoincluia el mantenimiento de una organizacion especial separada en tierra para negociar sus visitas y un dique seco personalizado para completar reparaciones necesarias.

Ningun buque con estas desventajas puede esperar ser comercialmente exitoso. Su espacio de pasajeros estaba sobredimensionado mientras que el de carga era insuficiente. Como resultado de ésto costaba aprox. u$s 2 millones mas por año en subsidios operativos que un buque similar clase Mariner con una planta normal propulsiva. La Administracion Maritima lo desactivo en 1972 para bajar costos, una decision que era correcta cuando el fuel oil costaba u$s 20 dolares por tonelada, pero en 1974, cuando el fuel oil costaba u$s 80 por tonelada, sus costos operativos no hubieran sido mayores de los de un buque convencional (por supuesto el mantenimiento y disposicion de los restos nucleares son otro tema).

 La hora de la verdad para el Savannah - y para los barcos comerciales nucleares - vino cuando el Ministerio de Defensa, un gran cliente de los buques de bandera americana, inevitable y apropiadamente considero que los barcos convencionales eran mas efectivos en cuanto a costo que un buque nuclear. Fué día anclado (sin su reactor) en el Museo Nacional Maritimo de Patriot´s Point en Carolina del Sur y en 1999 fue movido a Newport News, Virginia, en la Flota de Reserva de la Marina Mercante en James River.

 

Extrayendo la celula de combustible nuclear

Aunque el NS Savannah no ilumina mas el mar, su nombre aún brillará por muchisimos años - literalmente. Como parte del programa de construccion, se construyeron dos "cores" de reserva del reactor, para un cambio de combustible que nunca ocurrio. Estos fueron guardados por muchos años hasta que, habiendo pasado la Guerra Fría el gobierno estaba tratando de sacarse de encima materiales nucleares. Un numero de opciones se consideraron hasta que vieron que la usina nuclear del Tennessee Valley Authority los podia usar como combustible, asi que por muchos años, las partes del Savannah continuaran produciendo luz.

 Especificaciones:Desplazamiento: 22.000 tons. Eslora total: 596 pies. Manga: 78 pies. Capacidad: 124 tripulantes, 60 pasajeros. Velocidad 21 nudos. Potencia 74 Megawatts; 20.300 hp a una sola helice.

Todos los buques Mercantes atomicos.

Hubo sólo cuatro mercantes, ellos son: NS Savannah, USA; NS Otto Hahn, Alemania; NS Mutsu, Japon y NS Sevmorput, Rusia (Antes URSS).

Quedan sí varios grandes rompehielos atomicos, algunos en uso continuo, ellos son:

  • NS Lenin, Russia (former Soviet Union)

  • NS Arktika, Russia (former Soviet Union)

  • NS Sibir, Russia (former Soviet Union)

  • NS Rossiya, Russia (former Soviet Union)

  • NS Taimyr, Russia (former Soviet Union)

  • NS Sovjetskij, Russia (former Soviet Union)

  • NS Sojuz, Russia (former Soviet Union)

  • NS Vaigach, Russia (former Soviet Union)

  • NS Jamal, Russia (former Soviet Union)

  • NS Ural, Russia (former Soviet Union)