Historia y Arqueologia Marítima

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HyAM News Nº 03 -2005

LA PEOR TRAGEDIA MARITIMA DE LA HISTORIA
 
Wilhelm Gustloff
 Cuando se habla de tragedias en el mar rápidamente viene a la mente el Titanic, pero no fue la peor ni mucho menos, éstas fueron en realidad varias muy seguidas durante la evacuacion de Prusia Oriental por los alemanes en la 2a Guerra Mundial, el Wilhelm Gustloff, el General von Steuben, y el Goya seguidas por el CAP Arcona y el Thielbeck, con un total de mas de 21.000 (si, veintiun mil!) victimas, la gran mayoria refugiados o prisioneros de guerra.

 
En Enero de 1945 las tropas rusas estaban avanzando rápidamente hacia el Mar Báltico y millones de personas buscaban refugio deseperadamente, entre ellos refugiados civiles, enfermos, heridos y todos los que deseaban escapar de las hordas rusas que habian cometido todo tipo de atrocidades en su afan de venganza por los tres años de ocupacion alemana. El Alto Mando de la Kriegsmarine ordeno entonces la mayor evacuacion en la historia, el rescate y transporte de todos los posibles. Todos los buques disponibles en el Báltico fueron dedicados a la evacuacion, incluyendo todos los buques de pasajeros, cargueros, auxiliares y buques pesqueros. Entre los grandes buques se encontraban el Cap Arcona, Robert Ley, Hamburg, Hansa, Deutschland, Potsdam, Pretoria, Antonio Delfino, Winrich von Kniprode, Ubena, Goya, Berlin, General Steuben, Wilhelm Gustloff y Monte Rosa.

De Alemania Oriental y Polonia, en total fueron evacuadas 2 millones de personas. De los que lograron ser embarcados, entre 25 mil y 30 mil murieron, la mayoría de ellos, unos 15 mil, cuando el Gustloff y el Goya fueron hundidos.


El Wilhelm Gustloff

Este crucero de lujo aleman de 25.484 tons. estaba hecho para llevar hasta 1.465 pasajeros y una tripulacion de 400 personas. El Gustloff y su gemelo Robert Levy eran los primeros buques de turismo construidos expresamente para este fin. El buque habia sido convertido en barco hospital de 500 camas y salio de la bahia de Danzig hacia Stettin.

En el puerto, más de 60 mil refugiados trataban de abordar las naves creándose un estado de caos y confusión. Mientras los oficiales trataban de contabilizar a los pasajeros, mucha gente abordaba desordenadamente burlando la guardia que se veía inerme para controlar a la multitud. Algunos disparos al aire hacían recuperar el control pero no por mucho tiempo. Niños deambulaban por doquier buscando a sus padres. Un nutrido grupo de auxiliares femeninas de la Kriegsmarine fueron acomodadas en lo que una vez fue la piscina del lujoso trasatlántico ubicada en la Cubierta-E. Todas eran jóvenes de entre 17 y 25 años. Un día antes de zarpar, llegó un tren hospital a Gotenhafen llevando heridos que fueron subidos a bordo y acomodados en la llamada cubierta para tomar de sol donde años atrás, miles de turistas alemanes se broncearon navegando por las aguas del Mediterráneo. Todos los espacios del buque estaban abarrotados de gente. En cubierta se veían algunas ametralladoras antiaéreas instaladas para rechazar posibles ataques aéreos. Sólo dos tercios de los pasajeros llevaban chalecos salvavidas y ante el número de pasajeros era evidente que en caso de emergencia los botes salvavidas no podían albergar al resto.

El buque contaba con una tripulación de 173 hombres, y transportaba 918 oficiales y marineros, 373 mujeres del Cuerpo Femenino Auxiliar de la Kriegsmarine, 162 heridos y 4.424 refugiados. La lista oficial informó de un total de 6.050 personas, pero no cabe duda que muchos cientos más, de una manera u otra, lograron subir a bordo escapando del Ejército Rojo. Las últimas investigaciones dicen que a bordo del Gustloff viajaban, 8.956 refugiados, 918 oficiales y marineros de la 2.Unterseeboot-Lehrdivision, 373 mujeres del Cuerpo Femenino Auxiliar de la Kriegsmarine, 173 auxiliares y 162 heridos graves sumando un total de 10.582 personas.

A las 2108 del día 30 de enero de 1945, el Wilhelm Gustloff navegaba entre la Bahía de Danzig y la isla danesa Bornholm, casi a la altura de Stolpmunde en Pommerania, cuando fue descubierto por el submarino soviético S-13 comandado por Alexander Marinesko. Marinesko disparó tres torpedos contra el Wilhelm Gustloff que acusó los impactos, escoró rápidamente a estribor recuperando la verticalidad poco después, pero finalmente volvió a escorar.  En menos de 50 minutos el Gustloff se hundió, llevándose hasta el fondo del Báltico a 9.343 hombres, mujeres y niños. 1.239 personas pudieron ser rescatadas con vida por buques alemanes que se encontraban en las cercanías en misiones de evacuación o escolta, el mar estaba cubierto de cadáveres con salvavidas.


General von Steuben
Este buque es mas conocido, ya que recientemente la revista National Geographic publico un articulo sobre su descubrimiento lel otoño pasado por un grupo sueco. La marina de Polonia tomo la imagen de sonar que se ve abajo, a una profundidad de 71 metros.
 
 

El buque de pasajeros de 14.600 tons y 170 metros de esloraGeneral von Steuben, construido en 1923, pertenecia a la Nord German Lloyd y habia sido convertido en 1944 para llevar soldados heridos. Salio de Danzig hacia Swinemunde el 9 de Febrero con 2.000 soldados heridos. 320 enfermeras y 30 doctores, mas unos 2.800 civiles apretados en todos sus espacios libres. El Capitan Alexander Marinesko, del submarino sovietico S-13 vio el resplandor de las chimenea de los buques de escolta y comenzo la cacería; unas cuatro horas y media mas tarde le disparo dos torpedos. El Steuben se hundio en poco menos de 20 minutos. Fueron rescatados 659 vidas antes que el frio del mar se llevara a los restantes que aun flotaban. En el lapso de 10 días, el Capitan Marinesko habia hundido dos de los barcos de pasajeros mas grandes de Alemania y en el proceso matado mas de 10.000 personas.
 
 

El SS  GOYA

Este buque de pasajeros y carga de 5.230 tons, hecho en Noruega para la Hamburg Amerika Line, habia sido tomado por la marina alemana para ayuydar en la evacuacion de la Bahia de Danzig. Llevaba a bordo a los restos de Regimiento 35 de Tanques y miles de desesperados refugiados. A unas 60 millas  del puerto de Stolpe fue atacado por el submarino L-3 a cargo del caputan Vladimir Konovalov. Le disparo dos torpedos que pegaron en el centro del buque, que se partio de inmediato y se hundio en unos 4 minutos. De los estimados 6.385 personas a bordo, solo se rescataron 183.
 

 El CAP ARCONA y el  THIELBECK

 


El CAP Arcona fue un lujoso barco de pasajeros que desplazaba 27.561 toneladas. Antes de la guerra transportó pasajeros por el Báltico, Mar del Norte y Atlántico cumpliendo con sus rutas de línea que lo llevaban hasta África, Brasil y Argentina. Al estallar la guerra, fueron retirados los objetos de lujo y quedó destinado al servicio de barco de transporte de la Kriegsmarine.

Durante la guerra transportó refugiados, prisioneros, heridos y tropas, hasta que el 26 de Abril de 1945 cuando se encontró anclado en la bahía de Lubeck junto a otros tres barcos, el Thielbeck, el Athen y el Deutschland. Ese día fue bombardeado por aviones de la Real Fuerza Aérea pertenecientes al Grupo 83 de la 2da Fuerza Aérea Táctica. A bordo de los tres barcos se encontraban 7.000 prisioneros de los campos de concentración de Neuengamme y Danzig, siendo la mitad de ellos prisioneros de guerra rusos y polacos que estaban siendo evacuados ante el avance de las tropas británicas.

Al llegar esos prisioneros al puerto de Lubeck, fueron embarcados en el barco Athena de 1936 Tn de registro bruto para ser transferidos al CAP Arcona cuyo capitán Heinrich Bertram protestó, porque su barco sólo podía acomodar 700 hombres.

Amenazado con ser arrestado y procesado, al capitán Bertram no le quedó más remedio que observar cómo los 7000 prisioneros eran transferidos a las bodegas de su barco. Para custodiarlos se encontraban además 500 Waffen-SS.

Cuando el Athen terminó de transferir su carga humana, unos 2000 prisioneros quedaron en sus bodegas. Posteriormente el capitán del Athens embarrancó el barco en Neustadt e izó una bandera blanca, salvando a sus pasajeros que fueron liberados por las tropas aliadas.

El barco Deutschland de 21.046 Tn se encontraba a corta distancia del punto de embarque de los prisioneros y estaba siendo convertido en barco hospital para transportar los miles de heridos procedentes del Frente del Este.

En realidad el destino de esos barcos era su hundimiento con todos los prisioneros de acuerdo a las ordenes de Himmler a todos los comandantes de campos de concentracion, que decian que la rendicion era inaceptable, los campos debian ser inmediatamente evacuados y ningun prisionero debia llegar vivo a las manos del enemigo.

En esos momentos es que aparecieron los aviones ingleses Typhoon disparando sus cohetes y tocando a los tres barcos. El segundo ataque se repitió con aviones del 198 Escuadrón de Plantlünne. El tercer ataque fue realizado por el 263 Escuadrón de Alhorn quienes se concentraron en el Deutschland que comenzó a arder furiosamente, se escoró y dio vuelta hundiéndose en cuatro horas de agonía. El barco quedó abandonado por su tripulación al comenzar el ataque, sin mayores consecuencias pues no tenía prisioneros a bordo.

En el CAP Arcona, 4500 prisioneros quedaron atrapados en las bodegas del barco en llamas donde la mayoría murieron asfixiados por el humo del incendio. En poco tiempo, el barco escoró y se hundió lentamente, quedando parcialmente sumergido. Algunos tripulantes y prisioneros lograron escapar a nado, pero los ultimos fueron asesinados por las tropas SS que ametrallaron a los sobrevivientes, excepto aquellos con uniforme fde las SS, unos 400 como maximo.

El Thielbeck quedó destrozado e incendiándose y se hundió 45 minutos después del ataque. De los 2800 prisioneros que había en ese barco sólo se salvaron 50. En total murieron unos 6000 hombres en esa tragedia.

Los pilotos británicos no sabían nada sobre los prisioneros y sólo muchos años después, en 1975, se supo y los supervivientes se enteraron, que los aviones habían matado a sus propios aliados. Las autoridades aliadas escondieron durante todo el tiempo la verdad de lo ocurrido, así como fue escondida la realidad de los que pasó con los barcos Steuben, Goya, y Wilhelm Gustloff

Cuatro semanas después del ataque, los cuerpos de las víctimas comenzaron a ser varados en la playa. Los cadáveres fueron sepultados en una fosa común cerca a Neustadt en Holstein, pero por cerca de 30 años partes de esqueletos fueron llevados por las aguas hacia la playa y el último, en 1971, aparentemente de un niño de unos 12 años.

Fuentes: http://exordio.com/1939-1945/frameset.html (No funciona mas este link) - y muchos otros sitios web.