Historia y Arqueologia Marítima

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HyAM News Nş 41 -2005

EL INCIDENTE DEL KÖNIGSBERG

 El SMS Königsberg en Dar es Salaam

La historia comienza antes de la guerra, cuando el gobierno aleman decide colocar un crucero moderno en su colonia de africa del este (OstAfrika). Como un componente principal de la politica colonial, el SMS Königsberg (SMS significa Seiner Majestat Schiff o barco de su majestad) ayudo a incrementar el status de la colonia alemana con su capital en Dar es Salaam y reforzar la habilidad de Alemania de llevar a cabo una guerra contra el comercio en caso de guerra. Esto último fué tomado en cuenta por Gran Bretańa, que estaba muy al corriente de la proximidad de la colonia alemana  a rutas maritimas importantes.

 El 28 de Junio de 1914 el Archiduque Austríaco Ferdinando fué asesinado en Serbia y mientras la situacion política en Europa se deslizaba rápidamente hacia la guerra, las autoridades de Africa del Este comenzaron a discutir sus opciones. El gobernador civil, Dr. Heinrich Schnee, estaba en contra de cualquier accion militar que pudiera amenzar sus proyectos civiles. Ya estaba negociando un acuerdo de neutralidad con los británicos. El general Paul von Lettow-Vorbeck, comandante del Ejercito Colonial Aleman, no tenia ninguna intencion de permitir que los británicos en Africa fueran utilizados en alguna otra parte del imperio y ya estaba encaminado a las preparaciones para la guerra.

En cambio la intencion menos controvertida del Capitan Looff era asegurarse de que su crucero liviano estuviera en el mar si venia la guerra. Sabia que los británicos estaban sensibles a la presencia de su crucero en la costa africana y que en caso de guerra bloquearían de inmediato Dar es Salaam. Por lo que, al pasar mediados de Julio, el Königsberg terminó una serie de ejercicios de entrenamiento de torpedos y cańones y volvio a puerto para un alistamiento de guerra. Todos los elementos de madera y paneles laquados fueron retirados y se almacenaron provisiones en cada rincon libre.

Para el 30 de Julio todo estaba casi listo y el capitan Looff pasaba tiempo con el segundo de Lettow-Vorbeck, el Mayor Kepler. Los mercantes alemanes en el area habian sido ordenados de traer su carbon sobrante y dos estaban en el puerto en ese momento. Uno de ellos, el Somali de 2.500 tons., fué puesto en servicio como un buque logístico para el Königsberg. El 31 de Julio el vapor Tabora, de la Deutsche Ost Afrika llego con noticias de que tres cuceros del Escuadron del Cabo Británico debian cargar carbón en Zanziíar el día siguiente. No habia mas tiempo d eplanificar si el Königsberg no quería ser atrapado en el puerto. Para las 04:40 de la tarde largo amarras y lentamente se dirigio hacia el Oceano Indico.

El Königsberg estaba diez millas mar adentro y la noche ya estaba cayendo cuando el vigía aviso "tres buques se acercan". El Escuadron del Cabo había llegado, sólo para descubrir que el Königsberg estaba saliendo al mar. Los tres cruceros británicos, el HMS Hyacinth, HMS Pegasus y HMS Astrea convergieron  su curso hacia el Königsberg  y tomaron estacion rodeándolo. Si la noticia de la guerra se confirmaba ahora, el crucero estaría en serio peligro. El Capitán Looff pudo sólo ordenar vapor para 20 nudos y esperar. Poco después llego una tormenta del sudoeste que tapo al Königsberg con una fuerte lluvia calida, escondiéndolo de los otros tres cruceros. El crucero aleman giro 180 grados y se dirigio a toda velocidad hacia los buques británicos. Al tiempo que salia de la lluvia pasó al Hyacinth, que ya estaba haciendo mucho humo mientras trataba de levantar vapor para maxima velocidad. El capitan Looff viro hacia el sur por una hora y luego se dirigio a toda velocidad mar adentro por el resto de la noche, quemando toneladas del valioso combustible mientras tanto. El almirante británico King-Hall fue dejado con su propia furia por haber permitido el escape del crucero en sus propias narices y el capitan Loof espero a la declaracion de guerra en un crucero que ya estaba buscando mas carbon para llenar sus bunkers. 

La Guerra

Seis noches mas tarde, el Königsberg estaba navegando en los mares cerca del cabo Guardafui cuando recibio finalmente la orden tanto tiempo anticipada: EGIMA, la palabra en codigo que significaba que Alemania estaba ahora en guerra con Gran Bretańa, Francia y Rusia.

En toda la extension del Oceano Indico, el Königsberg estaba ahora solo y siendo cazado. Pero el crucero mismo era un cazador y eso haria, con los buques mercante británicos como su presa. Luego de contactarse con varios buques mercantes  alemanes, el Königsberg se dirigio a la ruta mercante principal que pasaba por el Golfo de Aden.

A poco de hacerse de día se encontró con tres vapores alemanes, el último de los cuales trató de evadir al crucero pensando que era británico. Esta corta caza gasto mas del carbon del crucero y ninguno de los vapores tenian nada para darle, pero luego de pasar un carguero japonés, el Königsberg capturó su primera presa, que fué el vapor británico City of Winchster que el 6 de Agosto de 1914 estaba navegando hacia el Sudoeste a traves del golfo de Aden, en ruta a Londres. En esta tarde en particular, entro en los libros de historia como la primer perdida de buques mercantes de la Primera Guerra . El buque fué tomado por una tripulacion de presa del Königsberg y llevado a la costa este de Oman.

 Asi comenzo el capítulo de guerra del Incidente Königsberg, que habia comenzado en Kiel cinco meses antes y que no terminaria hasta 1918. Durante el curso de la Gran Guerra este capitulo en particular de la historia militar resultaría en la pérdida de mas de una docena de buques, la muerte de cientos de hombres y el ensuciar las planicies, rios y bahias de Africa con reliquias de la lucha.

 Para ese momento la situacion del carbon del Königsberg era motivo de gran preocupacion. Se dirigio a un rendezvous con su buque de apoyo el Somali, trayendo consigo al City of Winchester y los vapores alemanes Zieten, Goldenfels y Ostmark. Eventualmente todos los buques quedaron al pairo cerca de la isla de Hallaniya, la mayor del grupo de las Kuria Muria en la costa de Aden. Alli el Königsberg trasladó 400 toneladas de vituallas del City of Winchester y lo hundió.

Looff luego arreglo una segunda reunion con el Somali en Ras Hafun en la costa africana, ya que la rada de Hallaniya no era segura luego de haber hundido alli al City of Winchester. Cada buque aleman se dirigio a sus destinos independientes, quedando solo el Königsberg y el Somali en el área del Golfo.

Por varios días más el Königsberg rastreó el área de la principal comercial ruta este- oeste sin encontrar nada. Parecia que el desierto se habia extendido al océano, tragandose todo. Los británicos habian reaccionado rápidamente con la pérdida del City of Winchester retirando todos los buques del área. Tambien el vapor japonés visto hacia unos días habia reconocido al Königsberg por lo que era y radiado a las autoridades británicas su posicion.

Asi que el capitán Looff navego arriba y abajo en una de las rutas mas congestionadas del mundo, sin encontrar un sólo buque enemigo. Al mismo tiempo que el zafarrancho que habia causado su crucero le habia dado algo de confort, su preocupacion estaban mas y mas enfocadas en la falta de agua potable y carbon. La segunda reunion con el Somali transcurrio de acuerdo a lo planeado y para el 24 de Agosto ya estaba navegando con sus bunkers llenos.  Looff decidio navegar hacia Madagascar, donde esperaba encontrar navegacion francesa pero tampoco encontró nada.

Otra vez los bunkers de carbon del Königsberg estaban sólo en 200 tons, una cuarta parte de la carga completa. Una cuidadosa planificacion le permitio encontrarse con el fiel Somali, esta vez cerca de la isla de Aldabra. Pero el mar estaba muy picado y no se pudo transvasar el carbon. Ahora la situacion era crítica ya que sin carbon perderia toda potencia.

Finalmente se decidio que ambos buques irian al delta del Rufiji, que recientemente habia sido investigado y mapeado por grupos alemanes, que hallaron que esto río "innavegable" tenia varios canales de mucha profundidad. Asi que en la tarde del 3 de Septiembre de 1914 el Königsberg y el Somali pasaron la barra en la boca del Rufiji y navegaron tranquilamente por el canal de Simba Uranga (ver mapa detallado de posiciones mas abajo).

El 19 de Septiembre un informante les aviso que habia visto un crucero britanico entrar al puerto de Zanzibar. El Capitan Looff llevo al Königsberg de vuelta al mar con la marea de la tarde. Para la noche ya estaba navegando hacia Zanzíbar a la comoda velocidad de crucero de 10 nudos. A las 5 de la mańana cańoneó y hundio al barco piloto y se acerco al puerto por el sur. Pronto el Pegasus estaba bien a la vista y el Königsberg abrio el fuego a una distancia de 9.000 yardas. 

 

El HMS Pegasus hundiendose. .

En veinte minutos el inerme crucero británico estaba humeando y hundiendose por la popa. El Königsberg dio media vuelta y salio del puerto, disparando tres salvas a la estacion de radio que estaba pidiendo frenéticamente ayuda. Al dejar el puerto se tiraron al agua varias cajas de zinc de cordita para dar el efecto de que estaban colocando minas.

 

Desafortunadamente para el Königsberg, uno de sus motores principales habia roto una biela de uno de sus pistones por lo que los planes de Looff de un raid a lo largo de la costa Sud Africana debieron ser dejados de lado. Sólo los talleres de Dar es Salaam podían fabricar las partes necesarias. Asi que sólo 24 horas luego de haber dejado su lugar, el Königsberg estaba de vuelta en el Delta del Rufiji, el único lugar seguro de la costa en el que podia anclar. El Königsberg y el Somali fueron camouflados y mucho del armamento liviano del Königsberg fue movido a tierra para mantener a raya a posibles grupos curiosos británicos. Pronto se les unió fuerzas del ejercito de tierra que tomaron las islas locales y cavaron trincheras y colocaron puestos de observacion en toda la zona marítima del delta.

 

Mapa mostrando los movimientos del  Konigsberg en el Delta. 
Los numeros con circulo son los anclajes del crucero, M1 y M2 las posiciones de los Monitores Británicos en el ataque final.

Tres cruceros de 5.400 tons, el HMS Chatham, HMS Weymouth y HMS Dartmouth fueron destinados por el Almirantazgo para encontrar y destruír al Königsberg. El primer indicio lo tuvo el Chatham al parar y revisar el liner aleman Präsident y descubrir una orden de embarques de carbon para ser entregados en el Delta del Rufiji. Para la tarde el 20 de Octubre, el Chatham ancló cerca de un area limpia del Delta y mando una partida a tierra. Pronto un marinero que habia subido a un árbol pudo distinguir los mastiles camouflados del Königsberg y del Somali emergiendo de la selva. Para la mańana siguiente, los cruceros Dartmouth y Weymouth llegaron y comenzó el bloqueo.

 El 2 de Noviembre los tres cruceros apuntaron a lo que ya estaban seguros eran los palos del buque aleman y enviaron salvas durante todo el día. No hubo impactos pero Looff movio su flotilla dos millas río arriba como una precaucion. Varios días mas tarde el Chatham logro varios impactos sobre el Somali, durante el curso de un ataque general. El Somali pronto comenzo a arder y eventualmente fue una pérdida total. El 9 de Noviembre la boca del Canal de Ssuninga fue bloqueado, cuando los británicos hundieron el carguero Newbridge allí, en un valiente raid. En realidad esta accion no tuvo ningun efecto en los eventos posteriores, ya que el Königsberg nunca adquirió suficiente cantidad de carbón como para hacer una corrida hacia el mar.

 

Los restos del Somali, con el casco partido

 

Ahora sobrevino un largo impasse de ocho meses, durante el cual el Königsberg no pudo escapar del Delta del Rufiji y los británicos no se podian acercar lo suficiente como para bombardearlo. Sus mastiles le fueron removidos, para prevenir que los ingleses usaran sus telemetros sobre ellos y se construyeron nuevas defensas en todo el Delta, creando una zona fortificada que ninguna fuerza británica podia llegar a tomar.

El Königsberg encallado en el Rufiji

La pérdida del Rubens, un barco enviado para llevar provisiones y municiones, ademas de carbon, significaba que el Königsberg estaba indefinidamente confinado en el Rufiji. Lo que su capitan no sabía era que los britanicos estaban sistematicamenta mapeando la localizacion del crucero y de su compleja red de defensas. El Almirantazgo despacho dor monitores de río de poco calado, los Mersey y Severn, a la costa de Africa del Este, a donde llegaron en Junio de 1915 luego de un viaje muy dificultoso.

 

Monitor HMS Severn

El 6 de Julio de 1915 el Severn y el Mersey navegaron hacia el brazo Kikula del delta contra la oposicion de armas de pequeńo calibre. Cuando se acercaron a distancia de fuego uno de los dos aviones operativos en el Rufiji tiraron varias bombas cerca del Königsberg, para desviar la atencion mayormente. A las 06:45 los monitores abrieron fuego a un alcance de 10.600 yardas y a las 07:00 el Königsberg abrio fuego a su vez sobre los monitores. Para las 07:40 el Mersey habia sido impactado dos veces, una de las cuales casi destruye al barco. Se retiro una corta distancia, dejando al Severn que continúe el bombardeo. Eventualmente ambos buques alargaron el alcance a 11.000 yardas, antes de retirarse.

Por cuatro días todo estuvo en calma, pero temprano el Domingo 11 de Julio aviones británicos comenzaron a trazar circulos sobre el Königsberg, anunciando la llegada de algun tipo de esfuerzo britanico. Para las 11:45 los monitores estaban a la entrada del río y a las 12:15 el Königsberg comenzó a disparar con cuatro de sus cańones principales. Esta vez el cuidadosamente estudiado sistema de observacion aérea y control de fuego funciono a la perfeccion. Königsberg estaba tan bajo en municion que no podía mantener el mismo nivel de tiro que los dos monitore y pronto numerosos impactos directos explotaron a lo largo del crucero aleman.

Uno de los primeros cayó cerca de la torre de control, seguido de otros que derribaron la chimenea central y comenzaron un fuego en la santabárbara de proa. lo que ocasionó que el palo cortado hueco del buque echara humo como una chimenea. La linea a tierra al puesto de observacion de Pemba Hill fué cortada y para las 13:00 todo estaba perdido. El Königsberg disparaba ciego, estaba incendiado y bajo continuo fuego certero. Se dio orden de abandonar el barco y la tripulacion remanente se lanzo por los lados del buque, llevando con ellos a los heridos que pudieron.

Mientras los proyectiles de seis pulgadas seguían lloviendo, el primer oficial Koch coloco cabezas de torpedos para volar la quilla del crucero y a las 14:00 del 11 de Julio el SMS Königsberg se levanto apenas del agua al detonar los mismos. Un rugido y una explosion abrieron las chapas del casco del crucero y se torcio hacia babor, hundiendose en el barro del Rufiji. Para las 15:00 los monitores habian cesado sus disparos y se retiraron hacia la isla Mafia, que fue la base britanica durante las operaciones en el Rufiji.

Grupo aleman de salvataje del Konigsberg

Los alemanes inmediatamente se dedicaron a salvar los diez cańones principales del Königsberg, que fueron usados durante el curso d ela campańa africana. Los talleres de Dar es Salaam fabricaron cureńas para los gfrandes cańones y por un largo tiempo fueron la artilleria mas pesada en las batallas que siguieron. De la tripulacion original del Königsberg cuando salio de Alemania, de 350 hombres, sólo 15, incluyendo el Capitán Looff, sobrevivieron a la guerra y volvieron a sus casas en Alemania.

 

Este articulo se puede ver completo en: "El Incidente del Konigsberg". Inf. Gral.