Historia y Arqueologia Marítima

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HyAM News Nº 10 -2008

EL LINER SS "AMERICA"  (Tipo P4-S2)

Un gran buque con un triste final

  

La firma del contrato para construir el SS America en Octubre de 1937 fue el comienzo del plan de "500 buques en 10 años" de la USMC, un programa que estaba diseñado para retornar a los EEUU a una posicion mas dominante en los oceanos del mundo. Era en ese momento el buque de pasajeros mas grande a ser construido en los EEUU y el simbolo de la nueva Marina Mercante Americana. El astillero Newport News puso su quilla el 22 de Agosto de 1938.

Estaba originalmente diseñado para tener 543 cabinas de primera clase (o Cabin) 418 de segunda (o Turista) y 241 de pasajeros de tercera clase, con una tripulacion de 643. La United States Lines lo utilizaria para su linea del Atlantico Norte, tomando el lugar del LEVIATHAN, de 1914 que habia sido retirado del servicio en 1935. El 31 de Agosto de 1939 fue bautizado AMERICA por Eleanor Roosevelt con la presencia de casi 38.000 personas, justo el dia anterior al comienzo de la guerra en Europa; para el momento en que fue terminado en Junio de 1940, el Acta de Neutralidad habia hecho que la US Lines no estuviera cumpliendo ya mas el servicio. Por un tiempo hizo cruceros por el Caribe hasta la primavera de 1941, cuando fue modificado para llevar hasta 8.175 tropas. Comenzó en esta tarea en Agosto bajo el nombre de West Point (AP23) y al año siguente fue adquirido por la US Navy.

Durante la segunda guerra mundial el "fantasma gris" como se lo apodó cumplio 145 misiones, 15 cruces del Pacifico y 41 en el Atlantico, navego 456.144 millas nauticas y llevo a 505.020 pasajeros, soldados americanos, britanicos, Anzacs, 4.000 WACs y WAVEs, 16.000 heridos, civiles, diplomaticos, estrellas de Hollywood (USO) como Red Skelton y Barbara Stanwick , trabajadores de la Cruz Roja, evacuados y 14.000 prisioneros de guerra. En un viaje normal con tropas, se consumian 20 toneladas de comida diaria. Debido a su alta velocidad y capacidad de aguantar tormentas severas, generalmente operaba sin escoltas, aunque tuvo muchas escapadas cercanas y fue anunciado como hundido 7 veces por los paises del Eje. Nunca tuvo un problema mecanico que lo parase y jamas fallo mision alguna que se le hubiera asignado. El "Fantasma Gris" se gano su lugar en los anales navales y los corazones de sus oficiales, tripulacion y pasajeros.

En Febrero de 1946 finalizo su servicio  de guerra y fue retransferido de la US Navy al War Shipping Adm, luego de 8 meses de reacondicionamiento hizo su primer viaje de pasajeros bajo su nombre original de AMERICA el 14.11.1946 de New York a Southampton y Le Havre, ahora con 1050 pasajeros. Tenia una buena apariencia, con su proa filada y lanzada, dos grandes chimeneas separadas (que luego fueron elevadas unos metros) . Su planta de propulsion eran dos juegos de turbinas de vapor que producian 34.0000 shp, a dos helices a 128 rpm y una velocidad de servicio de 20 nudos, en pruebas desarrolo 24.68 nudos.

Opero durante dos décadas, que fuero el pico de su lujo y de gloria, hasta que la competencia de los aviones jet dejo fuera de carrera a la mayoria de los grandes transatlánticos, ya que la venta de pasajes no cubrian sus gastos. En Agosto de 1964 se aprobo su venta a A.J.& D.J. Chandris de Grecia para el servicio Europa- Australia, la armadora estaba registrada en Liberia, pero llevaba bandera panameña. Al arribar a El Pireo en Noviembre, se le hizo una gran alteracion, para que pudiera llevar 2.000 pasajeros en una clase única. Se gastaron 2 millones de libras, incorporando aire acondicionado en todo el buque y una pileta de natacion a cielo abierto. Se lo rebautizo AUSTRALIS y comenzo su primer viaje a Australia en Agosto de 1965, bajo los colores de Chandris, partiendo desde Southampton, puerto que utilizaria de aqui en más. Mas tarde se cambio su registro a Grecia..

Ahora el SS AUSTRALIS, con los colores de Chandris

En Noviembre de 1977 hizo su ultimo viaje a Australia, luego de trece años de servicio perfecto y de llegar a ser un emblema del viaje Europa/Australia y recordado con cariño por miles de pasajeros. Luego d eun corto periodo parado en Nueva Zelandia, fue vendido a Venture Cruise Lines por 5 millones de dolares, repintado con el casco en azul y renombrado nuevamente AMERICA, pero esta vez haria cruceros cortos.

Su primer crucero comenzo el 30 de Junio de 1978, pero su renovacion no habia terminado, el buque estaba sucio, basura en los pasillos, colchones mojados, malos olores, sobreventa de pasajes (habia decenas de pasajeros sin cabina!)en suma un desastre, tal era el desastre, que los pasajeros demandaron al capitan que regresara a puerto antes de haber pasado la Estatua de la Libertad, y mas de 300 se bajaron en el acto.

Al regreso de su corto crucero de 5 dias a Nova Scotia, se encontro con juicos por 2.5 millones de dolares de los iracundos pasajeros, otros problemas cancelaron sus viajes previstos y finalmente fue arrestado en 1978 por falta de pago de deudas de sus armadores. En Agosto fue rematado por la corte del Distrito y quien lo compro? Chandris Lines nuevamente, esta vez por sólo un millon de dolares.

Chandris lo rebautizo ITALIS, le quito su chimenea delantera y le "modernizo" su silueta, principalmente añadiendole superestructura sobre el puente, pero este nuevo "look" no fue realmente aprobado por el publico. Se mantuvo su color azul del casco con la superestructura blanca.

El Italis opero al principio como un buque hotel en Grecia, luego fue charteado para una conferencia en Liberia  mas tarde realizo tres cruceros de dos semanas c/u desde Genova y barcelona a Egipto, Israel y el Mediterráneo del Este, al final de ellos fue finalmente parado en Elefsina Bay, Pireo en 1979.

Fue vendido entonces a la Intercommerce Corporation en 1980 y rebautizado NOGA, con la intencion de convertirlo en un buque prision a ser anclado en Beirut, cosa que nunca sucedio. En Sept de 1984 fue vendido a Silver Moon Ferries y ahora llevaba el nombre de ALFERDOSS (paraíso en árabe), pero solo se le cambio el nombre en la proa  a babor, los demas seguian mostrando NOGA. Mientras tanto sufrio vandalismo, abandono, entrada de agua, etc. A fines de los 80 fue vendido para demolicion, que fue iniciado en Grecia, pero éstos fallaron en los pagos y se retiraron. El ALFERDOSS quedo en ese estado hasta 1993.

En 1993 fue vendido nuevamente con la intencion de reconvertirlo en un hotel de 5 estrellas afuera de Phuket, en Thailandia. En su inspeccion entonces se encontro que el casco estaba en magnificas condiciones, aun depsues de años de abandono. En Agosto de 1993 fue rebautizado AMERICAN STAR . Se le quitaron las helices para su remolque a Asia, soldaron escaleras externas a estribor y parte de su superestructura fue pintada de rojo. Dejo Grecia en Diciembre de 1993 bajo remolque, tuvo que volver pro el clima y finalmente salio nuevamente, a remolque del Neftegaz 67, de Ucrania. En el Atlantico se encontraron con una enorme tormenta, que obligo al Neftegaz a liberar sus lineas de tiro, por lo que el American Star quedo al garete, sin propulsion ni timon y encallo en la costa Oeste de Fuerteventura, en las Islas Canarias.

Mientras los armadores, la firma de remolque y la Cia. de seguros discutian, el buque se partio en dos y fue perdida total declarada en Julio de 1994. (su perdida fue quizas a proposito?? hay muchas teorias sobre toda la operacion). La popa colapso completamente en poco tiempo y la proa quedo firme sobre la arena. Con los años y las tormentas y la gente local, se fue deshaciendo hasta que hoy no queda nada de esa inmensa mole, que una vez fue orgullo de los norteamericanos.

 

Para mayores datos e imagenes, ver: http://www.histarmar.com.ar/Vapores/BuquesMaritimeComm/04-SSAmerica.htm    y en http://www.histarmar.com.ar/Abandonos/american%20star.htm

Carlos Mey, 21 de Mayo del 2008.