Historia y Arqueología Marítima

 

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El portaaviones de hielo - HABBAKUK

Indice Portaaviones

 

Por Carlos Mey- Fuentes. Sea Classics Vl 2 Nº 6, Wikipedia, Canadian Films, etc.

Luego de la pèrdida del TITANIC en 1912, se formo la Patrulla Internacional de Hielo. Al principio se creyo que los icebegrs podian ser destruidos, una vez que se veia que peligraban las ritas maritimas,  mediante cañoneo naval. Pero rapidamente se vio que los icebergs eran casi indestructibles para la tecnologia de la época, y por ello la patrulla se contento simplemente con informar de su posicion y sacar los buques de su paso. Tres décadas mas tarde en plena segunda guerra mundial, un excéntrico científico británico llego a la conclusion de que la dureza de los icebergs podrian ser puestos en uso en el esfuerzo bélico.

Geoffrey Pike servia entonces en el staff del Operaciones Combinadas de Lord Louis Mountbatten, y elevo una propuesta para construir un portaaviones de hielo, estacionarlo en la mitad del Atlantico y usarlo como puente para tapar el agujero de cobertura aérea que existia, ya que el alcance de los aviones del momento desde Canada e Inglaterra no eran lo suficiente para cubrir toda la ruta, y los U-Boats operaban alli libres de ataque de los aviones aliados.

Los experimentos de Pyke con hielo, basados en los trabajos de Maz Perutz, que habia estada trabajando en materiales compuestos cpn hielo, demostraron que cuando se lo mezclaba conun 14% de aserrin de madera se volvia increíblemente fuerte. Pyke  bautizo al nuevo material como Pykrete (una combinacion de Pyke y concrete/concreto).  Pyke tenia una vision de buques tan vastos y solidos como icebergs. Se podrian hacer cascos de decenas de pies de espesor, cientos si uno queria, a los cuales los torpedos o cañonazos rebotarian inermes o solo quitarle pequeños trozos. Dado el largo tiempo que le tomaba a la Pykrita disolverse y la minima cantidad de refrigeracion a bordo necesaria para mantenerse helado y a flote, serian meses o años antes que el buque gastara su utilidad.

Los buques cargueros de Pykrita podrian llevar buques Liberty enteros como carga, pero el sueño de Pyke era usarlo no como cargueros sino como portaaviones. Una de las desventajas de los portaaviones era que su poco espacio y cortas pistas de aterrizaje hacia que los aviones debian tener alas plegables y armadura liviana. Los cazas mejores, como los Spitfires, no eran facil de usar en portaaviones y los bombarderos estaban totalmente fuera de ellos. La conclusion de Pyke fue construir un monstruo, el H.M.S. Habbakuk, construido de bloques de hielo de 40 pies. El Habbakuk tendria 2.000 pies de largo, 300 de ancho con paredes de 40 pies de espesor. Su interior podia acomodar fàcilmente unos 200 Spitfires. El buque mas grande a flote en ese momento era el HMS Queen Mary, de 86.000 tons. El Habbkuk tendria dos millones de toneladas.

A Mountbatten le gusto la idea y se la presento a Churchil quien tambien la adopto. Pero para construirlo, además de los magros recursos proporcionados por el empobrecido gobierno británico, haría falta el apoyo económico y logístico de los Estados Unidos, que no estaban muy convencidos de la viabilidad del proyecto.

Para disipar el escepticismo de los americanos, Lord Mountbatten, Director de Operaciones Combinadas de las fuerzas británicas, realizó una presentación en Quebec para demostrar las virtudes del Pykrete. Con su propio revólver, le disparó a un bloque de hielo convencional que, como era de esperarse, se partió en mil pedazos. Luego, repitió el disparo, esta vez apuntando a un bloque de Pykrete. Para sorpresa y alarma de los presentes, la bala rebotó en el bloque de Pykrete y dio contra el Jefe de Operaciones Navales norteamericano, provocándole heridas leves.

Pero había un país que estaba en guerra contra el Axis, que tenia ambos productos necesarios, hielo y madera, en grandes cantidades: Canadá. En 1943 se le dio el proyecto al National Research Council (NRC), que aun con dudas, siguio adelante con los estudios. El NRC ya estaba muy metido en el Proyecto Manhattan, pero de todos modos el gobierno canadiense le dio una alta prioridad y se comenzo a investigar sus propiedades en tres universidades con el nombre de Habbakuk (una corrupcion del nombre Habakkuk de la Biblia).

En marzo de 1944, un prototipo camuflado como una casa flotante fue botado al lago Patricia, cerca de Jasper en las montañas Rocosas Canadienses. Su planta de refrigeracion a bordo lo mantuvo congelado a traves de todo el verano de 1943/44 y estaba hecho de hielo normal, no Pykrete.

 

El proyecto Habbakuk recibio muchas críticas, entre ellas que la cantidad de pulpa de madera requerida seria lo bastante como para afectar en gran escala la produccion de papel. Cada nuque requeriria unas 40.000 tons de aislacion de corcho, cientos de millas de tubos de acero para la circulacion del refrigerante y para las cuatro estaciones generadoras, se necesitarian unos 8.000 obreros  a un costo de u$s 100 millones. Los buques de acero podrian se rproducidos mas rápidamente y a mucho menor costo.

Pero pronto se hizo evidente que el proyecto solo podria salir adelante a expensas de otros programas de guerra mas urgentes. Mountbatten dejo las Operaciones Combinadas en Octubre de 1943, el staff se redujo y Pyke fue transferido al Almirantazgo. El excentrico Pyke se hundio en la oscuridad, estuvo un tiempo como un conferenciante futurista en la BBC hasta que, quizas sin poder enfrentar el tiempo de paz, se suicidó a principios de 1948.

La NRC siguio con cosas mejores, no necesariamente mas grandes. Con un presupuesto creciente unio los genios de cientos de cientificos de costa a costa. Se diseñaron vehiculos para moverse mejor en la nieve, una forma de producir penicilina en masa y para almacenar plasma. Para el fin de la guerra, el NRC estaba involucrado en casi todos los aspectos de a investigacion científica Aliada.

Mientras tanto en el Lago Patricia, en las Montañas Rocosas, un bloque de hielo lentamente se disolvió y desaparecio, llevandose al fondo del algo los ultimos vestigios del grandioso proyecto de Geoffrey Pyke.

El sitio de Jasper es ahora popular para buzos deportivos, con marcas conmemorativas y señales en las rutas y se han hecho varios documentales sobre el proyecto y lso restos que aun estan en el Lago.


 

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