Historia y Arqueología Marítima

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Prehistoria del submarino

Por Osvaldo Sidoli - Agosto 2007.

La guerra de Secesión 

Al iniciarse la guerra de secesión en Estados Unidos, la Unión poseía una gran capacidad industrial y una poderosa armada, mientras que la Confederación debía importar todos sus insumos, con el agravante del bloqueo a sus puertos de los buques norteños. El gobierno confederado recibió numerosas propuestas para construir submarinos que rompieran el bloqueo.

En 1862 el capitán del ejército confederado Francis D. Lee creó un buque a vapor de borda baja conocido como “David” (en oposición a Goliat). Estaba armado de un torpedo colocado en el extremo de una vara (botalón). Construido por la Southern Torpedo Boat Company, en Charleston, despertó grandes expectativas sin lograr ningún suceso.

civil war confederate David submersible 

El CSS “David” era en realidad un sumergible torpedero de 50 pies (15,24 metros) de eslora, conocido como el “Cigarro” por la forma de su casco, contruido en forma privada en Charleston, Carolina del Sur, en 1863.  Incorporado a la armada de la Confederación, en la noche del 5 de octubre de 1863, atacó con un torpedo explosivo a un buque de la Unión, produciéndole graves daños, pero al ser alcanzado por los efectos de la explosión, el “David” apenas pudo regresar a Charleston.  En marzo de 1864 atacó al cañonero “Memphis”, y a la fragata “Wabash” el 18 de abril de mismo año. Atento el resultado de estas acciones fueron construidos varios buques similares. Algunos de ellos fueron capturados por las fuerzas de la Unión cuando tomaron Charleston, en febrero de 1865.

            En New Orleans un consorcio dirigido por el plantador de algodón Horace L. Hunley, nacido el 29 de diciembre de 1823 en Sumner, Tennessee, se preparó para operar el “Pioneer”, un submarino de 6 metros de eslora, tripulado por tres hombres (uno para conducir y dos para impulsar manualmente las hélices), diseñado y construido por James McClintock y Baxter Watson.  

            En marzo de 1862 se realizó una demostración en el lago Pontchartrain, donde el sumergible hundió una barca con un torpedo flotante. Cuando en abril de 1862 la U. S. Navy capturó New Orleans el “Pioneer” fue hundido por sus constructores. Descubierto en 1878, fue reflotado y se exhibe en el Museo Estatal de Luisiana.

Civil War submarine in New Orleans 

El “Pioneer”, reflotado en 1878 y expuesto en el Museo del Estado de Luisiana

 (USA Naval Historical Center Archives) 

Luego de la caída de New Orleans el grupo dirigido por H. L. Hunley traslada sus operaciones a Mobile, Alabama,  donde construyen un segundo submarino, el “American Diver”. McClintock trata de dotarlo de un motor eléctrico, sin éxito. Poco después el submarino se hunde en la bahía de Mobile, pudiendo ponerse a salvo la tripulación.

 

civil war confederate submarine american diver by McClintok 

Diseño realizado por McClintock en 1872 del “American Diver” 

            El consorcio Hunley se abocó entonces a la construcción de un tercer submarino, de 40 pies (12,19 metros) de eslora y nueve tripulantes, ocho para impulsar la hélice y uno para operar los controles y las bombas de agua de los tanques de lastre.

            Estaba destinado a atacar los barcos del Norte, que estaban bloqueando los puertos del Sur. El submarino tenía un largo poste (botalón) con una carga explosiva en la proa, llamado «torpedo pértiga». El submarino tenía que acercarse al buque enemigo, ponerle el explosivo, alejarse y entonces detonarlo. Era extremadamente peligroso de operar y no tenía más suministro de aire que el contenido en el compartimiento principal.

 

Planos del “H. L. Hunley” (USA Naval Historical Center Archives)

            Horace Lawson Hunley, el 15 de octubre de 1863, durante una de las pruebas, murió,  conjuntamente con el resto de la tripulación, cuando en el “H. L. Hunley”, accidentalmente, se abrió una escotilla en el puerto de Charleston.

 

Planos del “H. L. Hunley” (USA Naval Historical Center Archives)

El “H. L. Hunley” es llevado por tren a Charleston, donde llega el 12 de agosto de 1863, comenzando las pruebas de inmediato, dentro del mayor secreto y con vigilancia de las tropas confederadas.

            El 29 de agosto de 1863, bajo el control de la armada confederada, un grupo de voluntarios bajo el mando del teniente John a. Payne, de la armada, planifican un ataque nocturno a los buques del Norte, pero por un accidente en los controles el submarino se sumerge con la escotilla abierta.

Pintura del H. L. Hunley, por Conrad Wise (c.1863/64). Museum of the Confederacy

            Solamente sobreviven John A. Payne, Charles Hasker y William Robinson, falleciendo Michael Cane, Nicholas Davis, Frank Doyle, John Kelly y Absolum Williams.

 

Ilustración de los tres submarinos construidos por el consorcio Hunley

            A las 72 horas del fatal accidente el general Beauregard, comandante de la defensa de Charleston, ordena recuperar el “H. L. Hunley”, cosa que se logra y se prepara la nave para un segundo ataque, asumiendo, en este caso, Horace L. Hunley, en forma personal, el mando de la misma con un grupo nuevo de voluntarios.

            El 15 de octubre de 1863 a la noche parten hacia su objetivo, pero un deficiente cierre de la escotilla lo envía nuevamente al fondo, falleciendo toda su tripulación: Horace L. Hunley, Robert Brookbank, Joseph Patterson, Thomas W. Park, Charles McHugh, Henry Beard, John Marshall y Charles L. Sprague.

            Después de reflotar nuevamente al submarino, y de imponerle oficialmente el nombre de “H. L. Hunley”, se prepara una nueva tripulación bajo el comando del teniente George E. Dixon, y luego de varios meses de reparaciones, modificaciones y pruebas, el “H. L. Hunley”  se considera listo para atacar nuevamente.

            El 17 de febrero de 1864, al mando del teniente George E. Dixon y con Arnold Becker, el cabo J. F. Carlsen, Frank Collins, Lumpkin, Millar, James A. Wicks y Joseph Ridgaway, como tripulantes, inicia la nueva misión de ataque.

 

El USS “Housatonic” (USA Naval Historical Center Archives)

            El USS “Housatonic” era una corbeta de guerra de la armada unionista, construido en los astilleros de la armada en Boston, siendo botado el 20 de noviembre de 1861, y completado y comisionado por la armada el 29 de agosto de 1862. Desplazaba 1.240 toneladas, su eslora era de 63,00 metros, su manga de 11,60 metros y su calado de 2,60 metros. Buque mixto de vela y vapor, su velocidad era de 9,0 nudos. Su tripulación era de 160 hombres, y estaba armado con 10 cañones.

            Partió de Boston el 11 de septiembre de 1862, arribando el 19 a Charleston, donde se incorporó al escuadrón de bloqueo de esta ciudad. Mientras el “Housatonic” se mantenía en su puesto de bloqueo, a las 2100 del 17 de febrero de 1864, el oficial de guardia en el puente señaló un objeto en el agua a 100 yardas, aproximándose al buque. “Parecía un tablón flotando en el agua”, manifestó en su reporte, posteriormente.

            A pesar de dar la señal de alarma, escasamente dos minutos después el submarino confederado “H. L. Hunley” encajó su torpedo Spar en la banda de estribor del “Housatonic”, produciendo el rápido hundimiento de la nave. Parte de la tripulación pudo alcanzar dos de los botes, y el resto, a nado, fueron recogidos por los de otras naves que acudieron en su auxilio, con la sola pérdida de dos oficiales y tres marineros.

            El “H. L. Hunley” había entrado en la historia como el primer submarino que hundía a un buque enemigo, pero la explosión produjo su pérdida y la de toda su tripulación.

            En tanto el gobierno de la Unión, en 1861, encarga al diseñador francés Brutus de Villeroi, que dos años antes había realizado el proyecto de un buque submarino para el rescate de los tesoros de un buque hundido, la construcción de un submarino para la armada.

El “Alligator” (lagarto), fue el primer submarino de la armada estadounidense y el primero en contar con aire comprimido (para la tripulación) y un sistema de filtrado de aire. También fue el primer submarino que incluyó una escotilla de buceo que permitía a un buzo colocar minas detonadas eléctricamente en los barcos enemigos.

Inicialmente propulsado mediante remos movidos por la tripulación, fue remodelado tras seis meses para propulsarse con una hélice de un metro de diámetro movida por una manivela. Con una tripulación de 20 personas, 14,30 metros de longitud y unos 1,20 metros de diámetro, era más grande que los submarinos confederados. Estaba armado con una carga explosiva que se depositaría debajo de la línea de flotación del buque enemigo.

Entró en servicio el 13 de junio de 1862, a pesar de que no figura en ninguno de los registros de la U. S. Navy. Destinado a la zona del río James, Desapareció en una tormenta junto al cabo Hatteras el 1 de abril de 1863 sin tripulación cuando era remolcado hasta su primer despliegue en combate en Charleston. El “Alligator” nunca fue oficialmente comisionado en la armada Unionista, sin embargo se lo referenciaba como USS “Alligator”.

civil war submarine alligator, first u s navy submarine 

Dibujo del USS “Alligátor

Aquellos submarinos de unos 12 a 18 metros de eslora eran más peligrosos para los tripulantes que para el enemigo y, prácticamente, se hundieron todos, bien al hacer explosión la carga de la pértiga o en accidentes producidos por incendios, pereciendo las dotaciones y el mismo Hunley entre ellos. Realmente no aportaron ninguna técnica nueva, pero son los primeros submarinos que actuaron regularmente en una guerra naval, concretamente en defensa de Charleston durante la guerra de secesión norteamericana.

 

 

Este sitio es publicado por Carlos Mey -  - Martínez - Argentina

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