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Las Armadas Sud Americanas durante la Primera Guerra Mundial

CHILE

 

Por Carlos Mey. Fuente Robert Scheina "Latin America . A Naval History 1810-1987" Naval Institute Press. Imagenes: Archivo Histarmar - Internet.

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La armada chilena tuvo una tarea particularmente difícil para imponer su neutralidad durante la primera guerra mundial, debido a su larga e irregular costa y numerosas islas que ofrecian refugio seguro a buques de superficie corsarios.

Para proteger los buques mercantes de los beligerantes, se usó el sistema de convoyes mientras transitaban sus aguas territoriales, pero la falta de carbon hacia que estas escoltas fueran infrecuentes. El 31 de Octubre de 1914, una cañonera chilena debió ir al rescate del vapor británico COLUSA, al cual estaba persiguiendo el crucero auxiliar PRINZ EITEL FRIEDRICH dentro del limite de tres millas de aguas territoriales.

 

El Prinz Eitel Friedrich, exitoso corsario aleman.

El COLUSA hallo refugio en Valparaíso.  A fines de 1914 Chile restringio la cantidad de carbón que los buques beligerantes y marcantes podian obtener en puertos chilenos, en un intento de excluir a los buques de guerra beligerantes de sus costas y conservar esta limitada fuente de energia.

En los primeros dias de la guerra, la actividad naval de Alemania y Gran Bretaña comprendía todo el globo, antes que los británicos pudieran hallar los buques alemanes que habian estado en estacion en otros pàises. El 1º de Noviembre de 1914e, escuadron Asiático bajo el mando del Vice Almirante Graf von Spee, que habia sido forzado a abandonar Oriente, vencio un escuadron británico en la batalla de Coronel, cerca de las costas chilenas.

   

  HMS Glasgow                                                           HMS Monmouth

Antes de ésto, los cruceros británicos Glasgow y Monmouth habian estado operando desde una base secreta en el Archipiélago chileno de Chonos, en 45º 24´SA y 74º 18´O. La única tripulacion sobreviviente de los cruceros hundidos en Coronel, los cruceros Good Hope y Monmouth, eran observadores que antes habian desembarcado en Chile, violando su neutralidad en un intento de monitorear los movimientos de los buques alemanes.

 

El crucero HMS Good Hope, buque insignia del Alm. Craddock, hundido en Coronel.

El 4 de Noviembre los victoriosos buques alemanes entraron en Valparaíso, y las autoridades chilenas enviaron dos buques a la escena de la batalla para hallar sobrevivientes, pero no se encontro ninguno.

Los cruceros acorazados SMS Scharnhorst (arriba) y  SMS Dresden (abajo) en Valparaíso

 

La flota alemana, al fondo, abandona Valparaíso, al frente los cruceros Chilenos Esmeralda, O´Higgins, Blanco Encalada y el blindado Prat.

Las islas de Juan Fernández, a varios cientos de millas de la costa chilena, eran un lugar particularmente difícil de proteger y de imponer la neutralidad. En Noviembre de 1914 un buque de guerra aleman habia hundido a la barca mercante francésa VALENTINE, cerca de la isla de Mas Afuera, un incidente que hizo que el Ministro de Asuntos Exteriores chileno pidiera a la armada chilena que estacionara un buque de guerra en las islas. Una defensa efectiva hubiera necesitado de dos o tres buques, que la armada no podia disponer. En vez de ello prometió enviar al buque escuela BAQUEDANO a las islas a intervalos frecuentes.

Cazatorpedero chileno Almirante Condell

Luego de la Batalla de Malvinas, el destructor chileno Almirante Condell descubrió al crucero aleman Dresden en sus aguas territoriales y le ordenó dejarlas en 24 horas. El crucero ignoro esta orden, arribando a Punta Arenas, Chile, donde cargo carbon. Ya que habia carboneado un mes antes en Valparaiso, estaba en violacion de la ley que limitaba la cantidad de carbon que podian cargar buques beligerantes. Pero el oficial a cargo en Punta Arenas simpatizaba con la causa germana. El Dresden carboneó con impunidad y le fue permitido enviar mensajes telegraficos en código.

El Dresden antes de su hundimiento, en Mas Afuera

En Marzo de 1915, el HMS Glasgow encontró al Dresden en la Bahia de Cumberland, isla de Juan Fernández, y luego de un corto duelo de artilleria, los alemanes autohundieron su buque. Chile, invocando la clausula de la Convencion de La Haya que decia que los neutrales debian cuidar sus derechos en sus aguas territoriales con los "medios de que dispongan", protestaron de que la accion británica era una violacion a su neutralidad. Pero no fué muy exitosa en prevenir que buques de guerra de ambos lados cometieran futuras violaciones. A pesar de las objeciones chilenas, buques mercantes y cruceros auxiliares alemanes operaron en aguas chilenas y sostuvieron la logística de los buques de von Spee y mas tarde al Dresden.  Gran Bretaña no tenia problemas en pedir extensas disculpas, pero ex post facto.

A traves de casi toda la guerra Chile negocio sin éxito con Alemania para el uso de sus buques internados ne puertos chilenos: treinta y dos vapores y cincuenta y siete veleros. En la noche del 3 de Septiembre de 1918, las tripulaciones alemanas en tres puertos, Corral, Valparaíso y Antofagasta, sabotearon simultáneamente siete vapores. Dos dias mas tarde Chile envio tropas a bordo para prevenir futuros daños y mantener el orden.

Chile no perdió ningun buque mercante durante la guerra y continuó neutral hasta su final. Pero la guerra fue particularmente devastadora para Chile y su armada. Primero, la guerra enfrento a sus dos mejores aliados, Inglaterra y Alemania. Segundo, forzó a Alemania a desarrollar un substituto sintético para los nitratos que compraban de Chile y que era su principal fuente de moneda extranjera.

Luego de la guerra, la tecnologia de estos nitratos sintéticos fueron conocidas por todos y se derrumbó este negocio para Chile. Para peor, en 1914 se abrio el Canal de Panamá, una bendicion para el mundo, pero un hecho terrible para la economia maritima chilena, sus puertos pasaron de ser muy importantes puntos de recalada en la via hacia el Pacífico desde el Atlántico, a ser puertos secundarios.

 

 

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