Historia y Arqueologia Marítima

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El "Affaire" del USS Baltimore. 1891

Las luchas por zonas de influencias entre EEUU y Gran Bretaña en el extremo sur y sus consecuencias.

El USS Baltimore, en la década de 1890.(con la ropa lavada secándose al sol)

Harper's Weekly, Noviembre 14 de 1891 

Un Chico muy Travieso

Artista: Herbert Merill Wilder

El 16 de Octubre de 1891, fuera del Bar True Blue en Valparaíso, Chile, una pelea entre marineros americanos y civiles chilenos resultó en dos americanos muertos, 17 heridos (cinco gravemente) y muchos arrestados.

Este incidente prendió la mecha de una crisis diplomática que duró por meses, ocasionalmente con riesgo de guerra entre ambos países hasta que se llegó a un acuerdo a principios de 1892.

La caricatura acusa a Patrick Egan, el ministro de los EEUU para Chile, poniéndolo como un chico travieso que ha abierto una caja de sorpresas amenazante, con una espada que dice "Susto de la Guerra con Chile".

Este artículo de Robert C. Kennedy nos da su punto de vista, bastante preciso

La tension en las relaciones Chileno-Americanas databan de por lo menos una década, siendo Secretario de Estado James G. Blaine, en la presidencia de James A.Garfield y Chester Arthur (Marzo-Diciembre de 1881). Blaine habia apoyado a Perú en su lucha contra Chile en la Guerra del Pacífico (1879-1884), aduciendo que la agresion militar de Chile era favorecida por Gran Bretaña. Esperando incrementar el comercio Nortemericano con America Latina, Blaine criticó los intereses economicos Británicos en Chile. Los nacionalistas Chilenos estaban de acuerdo con el sentimiento anti británico de Blaine, pero no confiaban en los motivos del Secretario de Estado. Chile y los Estados Unidos estaban también en un curso de colisión ya que elementos influyentes en cada país esperaban que su país respectivo sería la potencia dominante en Sud América.

En Marzo de 1889, el Presidente Benjamin Harrison (1889-1893) nombró a Blaine Secretario de Estado. Blaine estaba complacido que el nuevo presidente de Chile, José Manuel Balmaceda, estaba tratando de minar la influencia británica a través de una campaña nacionalista de "Chile para los Chilenos". Para "torcerle aun más la cola al leon británico", el secretario de estado nombró a Patrick Egan como el Ministro de los EEUU para Chile.

Egan había huído de Irlanda en 1882 cuando el gobierno britanico emitió una orden de arresto para él por supuestos crímenes cometidos al servicio de la independencia irlandesa. En los Estados Unidos, Egan obtuvo la nacionalidad americana y apoyó las aspiraciones políticas de Blaine (que era el candidato republicano en 1884).

Cuando estalló la guerra civil en Chile a principios de 1891, los Estados Unidos apoyaron al gobierno de Balmaceda, mientras que Bretaña apoyó a la faccion rebelde, llamados "congresionalistas". En Mayo de 1891 el gobierno americano respondió a un pedido de Balmaceda de aprehender un barco  rebelde, el Itata, que habia tomado un cargamento de armas en San Diego, California. Los congresionalistas ganaron la guerra civil y el gobierno de Harrison liberó el buque y reconoció al nuevo gobierno Chileno en Agosto.

De todos modos las tensiones se mantuvieron altas y el Departamento de Marina de los EEUU  consideró planes de guerra de contingencia. Parte de la friccion se debía a que Egan había dado asilo en la mision americana a varios lideres del gobierno depuesto de Balmaceda. Para Octubre, sólo 15 de los 80 refugiados quedaban en la misión, pero Egan no acató una orden del gobierno Chileno de entregarlos. En respuesta a ésto, el gobierno rodeó la embajada con agentes secretos para prevenir el escape de los refugiados políticos.

El 16 de Octubre, el capitán del USS Baltimore le dió permiso de bajar a tierra a 117 marineros americanos en Valparaíso, la segunda ciudad más populosa de Chile y un puerto muy importante. Al fin de ese día, un altercado entre un marinero americano y uno chileno escalo en una lucha sin control compuesta por numerosos marineros, boteros, obreros del puerto y gente de la ciudad.

Ambos lados se acusaron por haber iniciado la violencia, pero fuentes americanas sospechaban un asalto planificado a los marineros americanos. El presidente Harrison, ya enojado por la disputa por los refugiados, se puso furioso por el affair del Baltimore. El gobierno americano demandó una "reparacion rápida y completa" pero el ministro de relaciones exteriores chileno, Manuel Matta, no prometió nada hasta que el proceso judicial estuviera completo. El Secretario de estado Blaine, que habia estado ausente desd Mayo debido a una enfermedad, retorno al trabajo en Octubre 26 y, con la sorpresa de sus criticos,  pidió paciencia y cuidado durante la crisis diplomática.

La situacion se enfrió un poco por varias semanas hasta que una guerra de palabras comenzó en Diciembre. En su discurso anual al Congreso, el presidente Harrison acuso a Chile por el asunto del Baltimore y criticó el "tono ofensivo" del Ministro Matta. El Secretario de la Marina Benjamin Tracy estuvo de acuerdo con los sentimientos del presidente. Matta respondió públicamente el 11 de Diciembre declarando que el gobierno americano no era sincero, estaba equivocado y era belicoso. Esto enojó aún más a Harrison y Egan rompió comunicaciones con el gobierno chileno, que intensificó su espionaje a la mision americana.

Harrison paró a las puertas de la guerra cuando Blaine insistió que no se hicieran demandas adicionales inmediatamente a Chile y cuando un nuevo gobierno se instaló y reemplazó a Matta el 1 de Enero de 1892, se puso a un ministro de relaciones exteriores más conciliador, Luis Pereira. Pereira se reunió con Egan cordialmente y la policia secreta fué retirada de la mision americana y los refugiados permitidos a abandonar el país sin ser arrestados. El 8 de Enero una Corte Chilena acuso a tres chilenos y un americano por sus acciones en el affaire Baltimore.

Con el final de la disputa diplomática a la vista, el 20 de Enero el nuevo gobierno chileno ineptamente pidió la remocion de Egan como ministro de los EEUU. Harrison, esta vez con la aprobacion de Blaine, envió un fuerte mensaje a Chile, rechazando las acusaciones de la corte chilena, nombrando el incidente del Baltimore como un ataque deliberado a soldados americanos en uniforme, negandose a discutir la posicion de Egan y demandando una  "disculpa apropiada y una reparacion adecuada por los daños hechos a este gobierno".

El 25 de Enero la administracion chilena, avisada por los ministros europeos que los americanos se estaban preparando para la guerra, concedieron en todos los puntos. En Febrero de 1892 una corte chilena condenó a prisión a los tres chilenos acusados y en Julio ofrecio pagar al gobierno de los EEUU u$s 75.000 en reparaciones, que el gobierno de Harrison aceptó.

Egan quedó como ministro de EEUU en Chile hasta que fué relevado por el presidente Grover Cleveland en 1893, luego de que nuevamente ofreció asilo durante otra guerra chilena.

Robert C. Kennedy.


 Este incidente marca un momento importante en la historia diplomática de los Estados Unidos, según F.L.Klingberg) los EEUU aplican una "presion positiva fuera de las fronteras", que no habían hecho antes, asimismo le da fuerza al departamento de Marina para lograr la construccion de tres acorazados, avisa al mundo que EEUU esta resuelta a gravitar fuera de sus limites geográficos y allana el camino para la guerra por Cuba y España.

Segun el excelente libro de Luis Santiago Sanz "El Caso Baltimore" (Inst. de Publ. Navales-ISBN 950-899-011-2) se sustentaría que la Argentina ofreció apoyo a los EEUU en caso de guerra y se especula incluso que habría estado la participacion de Perú en una triple alianza.