Historia y Arqueología Marítima

HOME ¿SUBPREFECTO o WLAD YGIMRU... (¿Un subprefecto del país de Gales...?) INDICE ART. REVISTA GUARDACOSTA

Fuente: Revista GUARDACOSTA- N°   Año 19    Autor:

"2 Set 1879 - Se resuelve el establecimiento en el Puerto del Chubut de una " Ayudantía dependiente de la Subprefectura de Madryn, quedando " a cargo el Ayudante de Caleta D. Juan Thomas" -

Nota: "Es muy posible que se trate de " "la Ayudantía de Rawson."

Esta escueta constancia en las "EFEMÉRIDES DE LA PNA" y su nota aclaratoria, han sido hasta el presente nuestro único registro de una personalidad notable, de múltiples facetas, entre las que se cuenta haber sido uno de los jefes de lo que hoy es la Subprefectura Rawson: JUAN MURRAY THOMAS.

Nació el 6 de septiembre de 1847 en Merthyr Tydfyl, Cales. No se poseen muchos datos de su juventud, pero debió haber contado con ese espíritu empeñoso que caracterizaría su vida. Entonces comenzó a adquirir las bases de su sólida cultura general y su orientación particular, la de contador. En tal capacidad habría trabajado en las empresas mineras de Gales hasta los dieciocho años, que decidió unirse a la aventura de una Nueva Gales en una tierra ignota: Patagonia. Es así que el 28 de julio de 1865 integra el primer contingente de galeses que desembarcan del "Mimosa" en lo que hoy es Madryn, autorizados por el gobierno argentino para establecer la Colonia del Chubut, fundándose Rawson el 15 de septiembre de 1865.

Pronto reparó en que no sería la labranza la mejor forma de utilizar sus capacidades ni ayudar a la empresa galesa, falta de recursos económicos esenciales. Por ello en noviembre deja el valle para emplearse en Buenos Aires como tenedor de libros con Younger, adquiriendo el dominio del idioma, relaciones con autoridades y personalidades y casándose más tarde con Enriqueta Underwood.

En 1874 regresa a la colonia como socio de Younger, funda un establecimiento comercial y adquiere un velero, el "GWENLLIAN", al que luego se sumaría una goleta y un pequeño cutter. Se transforma entonces en pionero de la actividad comercial en la colonia, junto con otro establecimiento comercial abierto casi simultáneamente y que aporta la nave "ADOLFO", iniciándose con estas naves las primeras comunicaciones y comercio fuera de la colonia con cierta regularidad.

A partir de ese momento comienza lo que quizás constituya uno de sus mayores aportes tanto a la colonización galesa como a nuestro país; su dominio del idioma y sus relaciones con algunas autoridades nacionales, le permitieron I apreciar con mayor claridad que sus compatriotas  cuál era el futuro de la Patagonia y la inevitable  integración de los galeses a él, a despecho de sus sueños de una Nueva Gales aislada y autosuficiente. Es entonces cuando comienza la exploración del Chubut, el camino que abriría el oeste desconocido.

'El 2 de-enero de 1878 forma una expedición con Ceorge Rees y Hugh E. jones, saliendo hacia el oeste. Encuentra un río al que bautiza Younger en 1 honor de su socio y amigo. Este río resultó ser el  que en 1534 cruzara Alcazaba y denominara  "Guadalquivir", llamado por los indios "Imacan" y  por los galeses —años más tarde— "Afán Bach", ' que se traduce por "Río Chico", su denominación actual en español. Prosigue viaje y arriba a las  cercanías del lago Colhué huapí, regresando el 29 ' de enero.

En agosto de ese mismo año organiza una nueva expedición, mejor provista de víveres y caballos. Arriba al Colhué Huapí, al que Thomas bautiza "Lago Dillon", pero sus alrededores, faltos de árboles lo desencantaron. Algún autor por este motivo ha manifestado que desde allí se inició el regreso, pero según Aurelio Salestry Uliban (Cuadernos de Historia del Chubut, N° 3) Thomas habría sido el primer hombre blanco que llegó a lo que hoy es Colonia Sarmiento, a pocas leguas de ese punto, y que luego reconocería en mayor profundidad en una expedición posterior con el Gobernador Fontana. En septiembre arriba nuevamente a la Colonia del Chubut.

El 26 de noviembre de 1878 emprende una nueva expedición hacia el noroeste, llegando a lo que hoy es El Mirasol, Telsen, Gan-Gan y luego al oeste hasta encontrar nuevamente el río Chubut. En una parte de la travesía extraviaron todos los caballos, hallándolos poco después en manos de unos indios amistosos que se los devolvieron. Poco más adelante pierden irremediablemente cuatro cargueros con víveres lo cual los obligó a retornar en enero de 1879 sin haber podido alcanzar la cordillera.

Contrato de pasaje en la "MiMosa". En el quinto renglón John Thomas, 18 años, 1865.

Instalado el Teniente Coronel Luis J¡orge Fontana en 1885 como primer gobernador de la recién creada Gobernación del Chubut, los colonos, a través de Thomas, proponen una expedición al oeste. Ello fue motivado por la falta de tierras en el valle para los nuevos contingentes de galeses recientemente arribados. Fontana negó su autorización aduciendo el peligro de los indios y falta de recursos.

Poco más tarde, J. M. Thomas lleva nuevamente la propuesta, esta vez complementada con la promesa de proporcionar todos los caballos necesarios y la suma de $ 6.000 para afrontar los gastos de la expedición. Conforme copia de una carta del Perito Moreno al Dr. Escalante, existente en manos de familiares de Thomas, estos gastos habrían sido costeados en gran medida por el propio Thomas, quien juntamente con Gregorio Mayo (futuro primer Intendente de Rawson) eran de los pocos con capacidad económica para ello. Esta vez Fontana acepta y se forma así la histórica "Compañía de Rifleros del Chubut", designando como su comandante a Thomas, encargado del arreo a C. Mayo y poniéndose el propio Fontana al frente de la expedición.

Son treinta hombres que salen de Rawson en octubre de 1885 en busca de nuevas tierras. Nuevos nombres geográficos nacen para el futuro. El 25 de noviembre se produce el descubrimiento del hermoso valle que Fontana bautizara "16 de Octubre" en homenaje a la fecha en que fuera sancionada la Ley de Territorios. Este valle es el asiento de las localidades de Esquel y Trevelin.

En ese punto Thomas escaló uno de los picos más altos del lugar, por lo que se le impuso su nombre. Prosiguen hacia el sur y el 1° de enero de 1886 descubren el lago que por unanimidad los colonos deciden llamar "Fontana".

En esta travesía Thomas corrió peligro de muerte al ser atacado de noche mientras se hallaba solo cerca del campamento, por un puma que sorpresivamente saltó desde unas rocas. Thomas alcanzó a cegarlo con su poncho y darle muerte de un disparo.

Río Senguer, Río Mayo, lagos Musters y Colhué-Huapí, Sarmiento, la costa del golfo San Jorge y el río Chico son puntos que van perfilando el itinerario de la expedición hasta su retorno a Rawson, el 2j de febrero de 1886.

Posteriormente (1886/7), Thomas organizó otra expedición de 50 hombres, solteros y padres de familia que se adelantaban para colonizar el valle descubierto, y decidió llevar diez vagones para ir abriendo huella, además de 200 caballos, víveres y material para comenzar la colonia. Luego de dos meses de viaje, arribaron a destino, dejando abierto un camino por accidentados parajes sin prácticamente pérdidas.

En 1888 organiza un nuevo viaje llevando las familias y el resto de los colonos para el poblamiento definitivo de la colonia "16 de Octubre". Ya en el primer viaje de descubrimiento (1885) fue trazado un mapa de la futura colonia, en el cual las leguas que Fontana había prometido a quienes participaron en la expedición estaban trazadas y destinadas a eventuales pobladores. Este trabajo estuvo a cargo de ]. M. Thomas, quien fue responsable de la asignación a estos pioneros y a los pobladores que llegaron detrás, como así también  de organizar la empresa de colonización del valle.  En tal sentido y poco antes de salir el último grupo citado, el Gobernador le dirige una nota a Thomas I lamentando no poder unirse a ellos y manifestando en uno de sus párrafos:

"...Marche siempre de acuerdo con el Comisario de la nueva Colonia 16 de Octubre y que estas líneas lo acrediten a V. ante nacionales y extranjeros como el primer iniciador y ejecutor de los trabajos que allí deben efectuarse bajo su dirección. Reciba pues, con los amigos mi cordial "adiós y crea que he de seguir con el pensamiento "todos sus pasos. LUIS JORGE FONTANA - Rawson, "8 de Sbre. de 1888."

J. M. Thomas, primera fila, tercero desde la izquierda, con sus compañeros en una de sus expediciones. Circa, 1876.

Desde la instalación de la nueva colonia, bregó incansablemente ante las autoridades nacionales para la obtención de los títulos de propiedad, demorados posiblemente por los problemas limítrofes con Chile, y que fueran logrados en 1902.

En 1895 realiza una nueva expedición en compañía de R. Roberts, sobre la cual no hay mayores datos. Dos años antes, el 17 de noviembre de 1893, había presentado al Gobernador una nota destacando la necesidad de realizar una búsqueda de pasos a Chile sobre el lago Fontana o al norte, hasta los 43° de latitud sur, tanto para desarrollar el comercio hacia el Pacífico, como para un eventual caso de conflicto con Chile, que para entonces comenzaba reclamos territoriales sobre la Patagonia. Requirió para ello una pequeña subvención de $ 500 para adquirir algunos elementos esenciales, haciéndose él cargo del resto de la operación por el tiempo que fuera necesario. Este visionario y desinteresado ofrecimiento no debió haber sido aceptado, ya que dos años más tarde el Gobernador vuelve a insistir ante el Superior Gobierno con motivo de la presentación de un particular que ofrece realizar una tarea similar a un costo de $ 2.500 y por un tiempo limitado, destacando las entonces evidentes ventajas de aquella primera oferta.

Los "Rifleros del Chubut", frente al edificio de la Gobernación poco antes de partir en la expedición que descubriría el valle de la futura Colonia "16 de Octubre", en 1885. Junto a la columna derecha de uniforme y con sable, el gobernador Luis Fontana.

Tan sólo los hechos escuetamente relatados, bastarían para justificar su recuerdo imperecedero. Pero aún tuvo meritoria actuación en otros campos de servicio público. Poseía un pequeño cutter, el "JUAN DILLON", con el cual acompañado tan sólo por el Capitán Rogers, cubrió varias veces las 250 millas hasta Patagones en búsqueda de víveres y elementos esenciales, llevando a cambio mercaderías de la colonia. En 1885, al ser necesario al gobernador nombrar personal para la policía de las costas para evitar depredación de la fauna marina y dado que J. M. Thomas se hallaba empeñado en las exploraciones terrestres, ofreció su cutter para tal fin.

Plano de mensura y distribución de parcelas en la Colonia "16 de Octubre". Arriba a la derecha el Pico Thomas.

El 12 de junio de 1892 es electo juez de Paz de Rawson, estimándose que permaneció unos dos o tres años en el cargo, ya que el 12 de marzo de 1895 es designado en idéntico cargo en la Colonia "16 de Octubre", cargo que ocupó hasta abril de 1896. Entre fines de 1895 y principios de 1896 solicita su renuncia para volver al valle inferior del Chubut. El Gobernador E. Tello, a fin de evitar su renuncia como funcionario público, propone una permuta múltiple con otras autoridades con lo cual Thomas quedaría en definitiva como Comisario de Gaiman. Esta proposición de permuta fue elevada a consideración del Ministerio del Interior, siendo comunicada la designación a Thomas por nota de fecha 24 de abril de 1896.

Nombramiento de J. M. Thomas como sargento mayor de Caballería en la Guardia Nacional, en 1896.

En el mismo año, por resolución 'del 15 de septiembre, es nombrado a cargo de la Comisión Censal del Departamento 16 de Octubre para realizar el Segundo Censo Nacional.

Mientras aún era juez de Paz de "16 de Octubre" y se hallaba en Rawson completando las tareas del censo mencionado, comenzaron a surgir actitudes agresivas de los indios en aquella zona, encabezados por el cacique Caynpul, coincidiendo con una recorrida que el Gobernador Tello realizaba en ese valle. Thomas es nombrado por el Gobernador interino como Comandante de un piquete de voluntarios galeses, a los que se agregaron un ayudante, dos sargentos y tres gendarmes, totalizando 33 hombres con un fusil y 50 cartuchos cada uno, cuya misión era concurrir en apoyo de Tello y proteger a la Colonia "16 de Octubre".

El 15 de septiembre de 1896 es nombrado 2o  Jefe de la Guardia Nacional con el grado de Sargento Mayor de Caballería en comisión, a la vez que Comandante del Escuadrón de la Guardia  Activa, a solicitud del ¡efe de la Guardia Nacional,  Teniente Coronel Justo Alsúa. Permaneció en el  cargo hasta el 23 de mayo de 1899.  Dado que la designación citada lo menciona  como ciudadano, debió haber adoptado la ciudadanía con anterioridad a esta fecha, probablemente en 1874, ya que ese año el consulado Británico le extiende un documento que lo reconoce como subdito de S. M. Británica y que posiblemente haya sido solicitado precisamente para los trámites de naturalización.

En 1898 es nombrado Síndico de la Sociedad Anónima Mercantil del Chubut.

En 1899 se produce una creciente extraordinaria del río Chubut que arrasa con gran parte de Gaimán y Rawson. En el desarrollo de sus actividades, Thomas había trabado relaciones con autoridades de la época, entre ellas el entonces presidente J. Roca, que a principios de ese mismo año había visitado Rawson. Sin duda en su entrevistade esa oportunidad y luego en una nota que le cursa en el mes de mayo, Thomas expresa entre otros conceptos la posibilidad de realizar distintas obras en el río para mejorar el comercio local, evitando el transporte de mercaderías hasta Madryn.

Por esas inquietudes y para colaborar con la reconstrucción de Rawson, Thomas es designado al frente de la dependencia de la Prefectura,

Plana Mayor de la Guardia Nacional del Territorio del Chubut, Circa 1897. Sentados: a la izquierda (1) su jefe, Tíe. cnel. Justo Alsúa; a la derecha (2) el 2o jefe, sgto. mayor Juan Murray Thomas.

Visita a Rawson del presidente Roca en 1899 - De las tres figuras centrales, a la izquierda con bastón, Roca; a la derecha Thomas.

Juan Murray Thomas, su esposa y sus once hijos - Circa 1900.

Aquí se hace necesario aclarar que la Institución ya se encontraba en la localidad desde 1879 en que se instaló una Subdelegación Marítima (luego Subprefectura), pero que desde poco antes (1896) no se encontraba cubierta por haber renunciado su titular y no haber sido nombrado reemplazante, quedando la jurisdicción a cargo de la Subprefectura de Madryn. Si bien en la documentación tenida a la vista no se menciona su grado, éste debió ser Ayudante de 1a hoy equiparado a Subprefecto), según se desprende de los listados de pago de la época.

Delfin

A efectos de contribuir al desarrollo económico y la reconstrucción de Rawson, se asignan para el servicio de la Dependencia un pequeño remolcador a vapor, el "DELFÍN", y un pailebote denominado "CAMARÓN". Con el primero se entraban y sacaban los buques del puerto, evitando la necesidad de espera de vientos favorables para ingresar al río y que en oportunidades provocaban demoras de un mes o más. Con el segundo, normalmente remolcado por el "DELFÍN", se realizaban los alijes de carga en aquellas embarcaciones que su calado obligaba a fondear fuera del río.

Camaron

Durante su jefatura, este servicio se cumplió intensa y efectivamente. Se mejoró funcionalmente la Dependencia y se emprendieron tareas para construir una carbonera y un varadero. La dependencia fue considerada como una de las mejores de la costa sud en su época, y muchas de las obras fueron obtenidas o solventadas por el propio Thomas. Ocupó el cargo hasta mediados de 1906.

Entre 1898 y 1903, ocupó el cargo de Presidente de la Comisión Municipal de Rawson, equivalente hoy al cargo de Intendente Municipal.

Fue también nombrado por la Gobernación para distintas actividades cívicas, como ser vocal en la Comisión Encargada de la Construcción del Edificio destinado a la Policía, Cárcel y juzgado Letrado, en el período antes citado; Presidente de la Comisión de Celebración del 25 de mayo en 1898 y vocal en idéntica comisión para 1901; Presidente de la Comisión Territorial contra la Plaga de la Langosta en 1891, y vocal en la misma Comisión en 1897, entre otras.

Tumba donde descansan los restos de J. M. Thomas y su esposa, en el Cementerio Moriah (Trelew), ¡unto con varios de los primeros colonos del "M, Mosa".

También entre las capacidades de J. M. Thomas se contaban las de fotógrafo y dibujante. Un gran número de las fotografías que aún hoy circulan de los primeros días de la colonia, se deben al registro de su cámara. Como dibujante, se conservan hoy en los museos de Caimán y Trelew una copia que realizara con fecha 31 de marzo de1904 (mientras aún era Subprefecto del Puerto), del anterior plano oficial de la colonia, que databa de 1886, no pudiendo precisarse si éste también fue trazado por Thomas. Asimismo confeccionó el trazado de las fracciones de tierra asignadas a la Colonia "16 de Octubre" que ya mencionáramos en párrafos anteriores.

Al promulgarse en 1911 la Ley de Enrolamiento, Thomas obtiene en Rawson el 10 de noviembre la Libreta de Enrolamiento N° 99.

En 1917 es nombrado para practicar arqueos y verificar inventarios en la Municipalidad de Caimán.

Fallece el 3 de noviembre de 1921. Sus restos descansan junto a los de su esposa en el Cementerio Moriah, con varios de los pioneros integrantes de aquel primer contingente de galeses desembarcados del "MIMOSA".

Hasta aquí, un esbozo necesariamente incompleto de una vida plena. Para la Institución, si bien no ha sido el primer jefe de la Subprefectura de Rawson, ha sido el primero de lo que podemos denominar segundo período, al disponerse su reestablecimiento luego de un vacío de casi cuatro años y en medio del desastre de la gran inundación. Para el país, uno de los pioneros en la apertura y colonización de los territorios patagónicos que hoy forman la provincia del Chubut, integrándolos definitivamente a la soberanía nacional. Para todos los habitantes del país, un ejemplo de inquietudes sociales y cívicas, de tesón y laboriosidad, aún no debidamente valorado, a quien se le adeuda un justo reconocimiento.

Mi agradecimiento a las autoridades del Museo Municipal de Trelew, Sres. César Rago y Carlos Hernández; a la Sra. Olivia de Mulhall, en el objetivo común de rescatar los verdaderos méritos de esta personalidad ignorada y quienes me facilitaron todo el material disponible, gran parte de él inédito y al Sr. Donald Thomas, de la Editorial El Regional, también pariente político de J. M. Thomas y que proporcionara bibliografía sobre la colonización galesa en general y la colonia "16 de Octubre" en particular. También mi agradecimiento a la Sra. Felicitas Alsúa, descendiente de Dn. Justo Alsúa nombrado en renglones precedentes, que proporcionó parte del material gráfico para esta nota y para futuros trabajos, relacionados con la Subprefectura de Rawson y, por supuesto, a quien con sus acciones hiciera posible esta semblanza: JUAN MURRAY THOMAS, un Subprefecto o wlad y Gimru.

  

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