Historia y Arqueología Marítima

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LA GRAN FLOTA BLANCA - The Great White Fleet

Hampton Roads a San Francisco por Magallanes

Por Carlos Mey - Referencias: Department of the Navy Naval Historical Center - La Marina- Jane´s - navy.mil/library/online -- wikipedia.org/Great_White_Fleet , navsource.org/ y otros.

Antecedentes Los buques El viaje-Hampton Roads a San Francisco
El Viaje- San Francisco a Manila El Viaje - Manila a Hampton Roads  

La primera parte del viaje fué desde Hampton Roads, donde se reunió la flota, hasta San Francisco, una distancia de 14.556 millas náuticas, o 26.958 kilometros. Su itinerariop, segun Wikipedia, fué:

Puerto Llegada Salida Distancia al próximo puerto
Hampton Roads, Virginia   16 Diciembre 1907 1,803 nmi (3,339 km)
Port of Spain, Trinidad 23 Diciembre 1907 29 Diciembre 1907 3,399 nmi (6,295 km)
Rio de Janeiro, Brazil 12 Enero 1908 21 Enero 1908 2,374 nmi (4,397 km)
Punta Arenas, Chile 1 Febrero 1908 7 Febrero 1908 2,838 nmi (5,256 km)
Callao, Peru 20 Febrero 1908 29 Febrero 1908 3,010 nmi (5,570 km)
Magdalena Bay, Mexico 12 Marzo 1908 11 Abril 1908 1,132 nmi (2,096 km)
San Francisco, California 6 Mayo 1908    

El USS Connecticut al frente de la flota del Atlantico, probablemente al inicio del crucero alrededor del mundo. (NHC)

En una cálida mañana del 16 de Diciembre de 1907, la gran flota paso revista al presidente Theodore Roosevelt en el yate presidencial Mayflower, anclado fuera de Hamtpon Roads, junto con una enorme cantidad de un orgulloso público. Los 16 acorazados y sus buques escoltas pasaron con una distancia entre sí de 400 metros, con sus tripulaciones en posicion de saludo. Todos estos buques habian sido entregados luego del final de la guerra Hispano-americana y eran tripulados por 14.000 marinos, en un viaje cuya escala no habia sido probado por ningun país anteriormente.

Era un crucero alrededor del mundo de 43.000 millas, 14 meses, que tocaría 20 puertos en seis continentes. A anochecer del este primer día, el Almirante Evans paso el informe a la flota de que, ñluego d euna corta estadia en la costa Oeste, volverian a sus puertos de origen a traves dle Pacifico, Canal de Suez, Mediterráneo y el Atlántico, o sea que rodearian el globo terrestre. Cuando este anuncio se conocio mundialmente, muchisimos paises enviaron invitaciones para que visitaran sus puertos.

La primera recalada llevo la flota al Atlantico Sur, el 23 de Diciembre la flota visitó Puerto España, en Trinidad & Tobago, una pequeña isla cerca de la costa venezolana. Trinidad no tenia mucho en cuanto a diversiones en aquella época, por lo que segun los marineros fue uno de los lugares mas aburridos que vieron. Aparte de visitar una colonia de leprosos, mirar las flores y tomar cerveza caliente, no habia mas que hacer. La flota zarpó hacia Rio de Janeiro el 29 de Diciembre, llegando el 6 de Enero de 1908.

Las ceremonias de cuzar el Ecuador por primera vez fueron extensas, ya que unos 12.000 marineros hacian el cruce por primera vez. Una vez que hicieron los ritos necesarios, entraron todos en el reino de Neptuno.

La flota entro a Río el 13 de Enero, desafortunadamente con un incidente masivo de peleas en un bar que casi compromete las relaciones entre Brasil y los EEUU, pero todo fue diplomáticamente arreglado y sin consecuencias. No hubo mas problemas y todos se divirtieron enormemente. El presidente brasileño Penna elogio a la flota y a sus marinos y la describio como "el orgullo del continente".

Durante su estada en Rio, Evans sufrio un agudo ataque de gota, lo que lo siguió durante todo el viaje y obligó a que fuera reemplazado cuando llegaron a San Francisco. Pero tambien en Río comenzaron los rumores sobre posibles ataques a la flota. La policia de Rio habia sido avisada que anarquistas planeaban "volar" la flota, aunque nada ocurrió. Estos rumores siguieron a la flota durante todo el viaje y le dieron al pueblo americano una falsa idea de que su flota estaba en constante peligro. El 21 de Enero zarparon de Rio hacia Magallanes.

La flota de EEUU en los estrechos de Magallanes en la mañana del 5 de Febrero de 1908
Henry Reuterdahl

Se rumoreaba que en el estrecho de Magallanes habria enormes remolinos que podrian dar vuelta a un barco, que habia vientos - llamados Williwaws - que eran tan violentos que podrian enviar a un buque hacia las rocas y hacerlos pedazos en lugares tan horribles como Bahia Desolación, Puerto Hambre y Punta Discolada, por supuesto todos habitados por caníbales! Un diario de California, el Sacramento Union, hacia profecias de que la Gran Flota encallaría y habria canibalismo, si trataba de pasar por Magallanes, el editor escribió "No queremos que nuestros Jackies (marineros) sean comidos por los terribles Tierrafieguianos".

Nada de ello ocurrió, por supuesto, un crucero chileno los recibió en la entrada del estrecho y los guió a través de él. Aunque hubo bastante niebla y viento, la flota completó su pasaje sin problemas y sin las calamidades que habian conjurado la imaginacion de los editores de diarios. Ahora ya estaban en el Pacífico Sur y se dirigían hacia Peru, luego de una visita a Punta Arenas y Valparaíso, en Chile.

  

La flota pasa el Estrecho con un crucero chileno al frente.

La larga travesía no fué aburrida, ya que sumado a la rutina diaria y entrenamiento constante, tambien habia diversiones a bordo como cine mudo, pianos y fonógrafos, juegos, cartas y billares (aunque no creo que esto último para toda la tripulacion!). La tripulacion de cubierta tenia interminables horas de entrenamiento, lavado de cubiertas, etc, pero la que no la pasaba tan bien era la gente de máquinas, ya que estos buques estaban propulsados por vapor, que se originaba en grandes calderas calentadas por carbon. Arriba habia sol y aire limpio por lo menos, mientras que abajo oscuridad y polvo de carbon por todos lados, ademas de un terrible calor. Los buques debian entrar a puerto para recargar carbon por lo menos cada dos semanas, este trabajo era de toda la tripulacion, los de cubierta se trasladaban al buque carbonero donde colocaban el carbon en bolsas de unas 500 lbs, las que eran izadas por la pluma hasta las aperturas de los bunkers del acorazado, alli debian desparramarse hasta que todos los 20 bunkers estaban llenos. El polvo que se originaba en todo el buque debia luego limpiarse, lo que tomaba varios días.

El 20 de Febrero la flota ancló en el Callao, Perú, al norte de Lima. Esto dio comienzo a una celebración de 9 días, que incluyó la fiesta de cumpleaños de Washington. El compositor peruano Cesar Penizo compuso una danza denominada "El Escuadron Blanco".

El USS Connecticut en Callao.

Habiendo absorbido una abundancia de hospitalidad Peruana, la Flota Blanca levo anclas y se dirigió hacia Californa, con una parada intermedia de un mes en la Bahia Magdalena, en California, para practicas de artillería. Alli arribaron el 12 de Marzo, mientras los puertos de Cailfornia competian entre si para recibir a la flota.

Cuando llego laflota cerca de San Diego (Coronado) miles de residentes la esperaban con regalos de todo tipo. Alli estuvo 4 días hasta que partio para Los Angeles el 18 de Abril. En Los Angeles se les sirvio una parrillada gigante, subieron en globos y vieron peleas de boxeo. Mientras todo esto ocurría en Santa Cruz, al Norte se estaba preparando el recibimiento tratando de que sea mejor que la de Monterrey, por lo que la flota tambien debio largar e ancla en Santa Cruz, Monterrey y Santa Bárbara.

Cuando la flota llego al fin a San Francisco, los cerros en derredor de esta ciudad estaban cubiertos por miles de curiosos, muchos traídos en trenes especiales desde comunidades lejanas. Las festividades incluyeron hasta un baile que duro 48 horas en el Hotel Fairmont y todo tipo de agasajos, que los marinos no olvidarían nunca.

 

La flota anclada en la Bahia de San Francisco.

Revista Naval en San Francisco por el Secretario de la Marina Metcalf, a bordo del USS Yorktown, 1908.

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Vista general de la Bahia. (Esta foto se agranda mucho)

Durante la estadía en San Francisco, los acorazados USS Maine y USS Alabama fueron reemplazados por el USS Nebraska y el USS Wisconsin, debido al voraz apetito de los dos primeros por carbon, gastaban mas carbon que cualquier otro buque de la flota. Tambien se aprovecho pata hacer reparaciones necesarias luego de tan larga navegacion y prepararlos para una navegacion aun mas larga. El Contra0almirante Charles S. Perry tomo el comando de la Flota debido a la precaria salud del Alm. Evans. Algunos buques tambien visitaron ciudades del estado de Washington, como Seattle, Bellingham y Tacoma. La estada fue de casi tres meses y el 7 de Julio la flota se despidió de San Francisco, para hacer el cruce del pacífico.

 

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