Historia y Arqueologia Marítima

HOME

LAS EXPLORACIONES DE LOS RIOS DEL NORTE  Y LA FLIA. PAGE INDICE INF. HISTORICA

I- EL COMODORO PAGE -  LA "WATERWITCH" y BUENOS AIRES BLOQUEADA

Llegada de Thomas J Page y la "Waterwitch" a Buenos Aires, 1852

El 28 de Agosto de 1852, a los cinco meses de Caseros, Urquiza promulgaba el Decreto que liberaba la navegacion de los ríos a todas las banderas del mundo. Nueve meses después, un 24 de Mayo de 1853 arribaba a la rada de Buenos Aires el primer buque de guerra extranjero qure haría uso de la franquicia brindada por el decreto.

Este buque era el "Waterwitch" (bruja de las aguas) con bandera norteameicana, que venía con el encargo de realizar un relevamiento hidrográfico general de la extensa cuenca del Plata, que hasta entonces era poco menos que ignorada, ya que los únicos datos positivos eran de la época colonial y algunos pocos datos levantados de los ríos Paraná y Paraguay por marinos ingleses y franceses en 1841.

El comandante de la Waterwitch, Thomas Jefferson Page, era un oficial en la plenitud de sus energías (45 años) y de carrera ya cumplida. 

Oriundo de Shelly, Virginia, era nieto de John Page, gobernador de aquel estado y por línea materna del general Thomas Nelson, uno de los firmantes del Acta de la Independencia norteamericana. Tenía pues a quien salir.

Sus servicios en la marina de aquel país, después de Annapolis, comprendían tres años y medio de estacion en la Indias, un largo viaje por los puertos de Europa y la campaña de los EEUU contra Mejico (1845-46) a las ordenes del Comodoro Parry.

A partir de entonces, sus actividades toman decidida orientación científica, fué subjefe del Observatorio Astronómico de Wáshington, cooperó en los trabajos del almirante francés Ni- collet y el famoso hidrografo Maury le distinguió con su aprecio.  Luego, durante un nuevo período de navegación por los mares de China, al mando del Dolphín, maduró el proyecto de una campañaa de exploraciones que, destinada en un principio a otras costas se tradujo finalmente en el envio de la Waterwitch al Río de la PIata.

Estos antecedentes, v su actuación posterior entre nosotros dejan pergeñada a grandes rasgos la personalidad de Page. En lo físico era hombre de elevada estatura, y su talante enérgico, tanto como su continente, era de los que se destacan y recuerdan. Según sus familiares, es fama que hasta a los irracionales se imponía con el solo poder de  su mirada, pues solía palmear impúnemente animales chúcaros, que por nadie más que él se dejaban acercar.

 Los trabajos de Page entre nosotros, que le llevaron un largo período de su vida, tuvieron por escenario nuestros grandes ríos, de los que fué uno de los primeros y más insignes exploradores.  Vale decir que la de Page es una figura virtualmente argentina, así por las proyecciones y alcances de su vasta labor como por los lazos afectivos que lo arraigaron en nuestro suelo y lo vincularon copn sus prohombres, sin contar la descendencia netamente argentina que dejó en esta tierra, y cuyos vástagos han resultado dignos continuadores de su obra y de su estirpe.

Como se verá por el retrato con que ilustramos este artículo, el ex comandante de la Waterwitch, con todo y llevar vida tan activa y azarosa, alcanzó una edad provecta, ya que vino a fallecer recién a lo noventa años.

En cuanto a la Waterwitch, era un vapor de ruedas de 400 toneladas, cuyo armamento consistía para esta empresa en tres pequeños obuses. Aunque no venían a su bordo sabios ni naturalistas, su oficialidad se habia escogido especialmente con vistas a una campaña científica. Traía, si, algunos instrumentos astronómicos y contados materiales para estudios de historia natural, pero sus tareas iban a ser principalmente de orden hidrográfico.

Ver historia de la Waterwitch.

Y es del caso aquí considerar la mision de la Waterwitch desde el punto d evista internacional. Abiertos los ríos ampliamente por Urquiza, se imponía su estudio hidrográfico como medida de orden previa al establecimiento de líneas de navegacion. De no ocuparse los propios estados ribereños de ésto, nadie parecía más indicado que la joven republica del norte que empezaba a contar en el concierto de las naciones y que veía con recelo la ingerencia europea en esta zona.

El principal interesado en la libertad de los ríos y tales empresas debería haber sido el estado mediterráneo del Paraguay; de allí surgió, en cambio, el único contratiempo serio con que tropezó Page en sus campañas.

Buenos Aires bloqueada - Urquiza

A su paso por el Janeiro, el capitán Page no había omitido recabar por vía diplomática, el Permiso necesario para surcar las aguas del Paraguay Superior. Y ya allí tropezó con el primero de sus sinsabores, pues el gobierno Imperial le limitó el. per- miso por razones al parecer nimias, hasta determinado punto del río, que fué Corumbá.

A Buenos Aires llegó la Waterwitch el 24 de Mayo de 1853, despues de sortear airosamente los bancos del estuario, gracias - dice su capitán - a los "admirables levantamientos hechos por los ingleses" (*)

 Pero su arribo, en cambio a nuestras playas le iba a deparar una serie de contratiempos, pues Buenos Aires pasaba entonces por uno de los peores momentos de su accidentado entredicho con la Confederación y se encontraba nada menos que sitiada por las fuerza de ésta, o sea de Urquiza, a la vez que bloqueada por su escuadra. Esta constaba de tres vapores y dos veleros de alto bordo, amen de varios bajeles menores, fondeados todos en la Rada Exterior con la bandera nacional al tope.

Buenos Aires por su parte contaba con otra escuadrilla, anclada en la Rada Interior; pero ésta era visiblemente inferior a su adversaria, como que su defensa, según Page, fincaba más en la presencia de los garcos extranjeros mercantos y de guerra, surtos en las inmediaciones, que en las baterías de protecion del fondeadero. Después de tomar contacto con, el representante de su pais, Mr. Pendleton, la primera visita del marino fué para el general Urquiza quien tenía su cuartel establecido en el suburbio de an José de Flores.El prestigioso caudillo le ofreció toda clase de facilidades para sus tareas, y le hizo una impresión muy favorable por la dignidad y señorío de su trato.

 El ministro Pendleton era un gran admirador de éste, a quien llamaba el 'hombre de los nuevos tiempos". 

Desde luego, como es de suponer, la iniciación de su campaña de exploración se vió demorada por los acontecimientos políticos El 3 de julio, el ministro americano seguía reteniendo la Waterwitch, pues corrían rumores que daban como inminente un ataque y bombardeo a la ciudad. Afortunadamente, el desenlace del conflicto resultó muy distinto y digo afortunadamente pero  solo en el sentido humanitario, pues bajo cualquier otro aspecto fué en verdad un entreacto bien poco edificante y hasta bochornoso de nuestras contiendas polìticas que les tocaría presenciar a los marinos yanquis recién llegados.

. Page, en efecto, no disimula en sus memorias la extrañezas que al principio les causaba aquel bloqueo de Buenos Aires tan flojamente ejercido por la escuadra confederada, y la indignación con que vieron a ésta luego defecionar a su partido y pasarse al adversario en plena luz meridiana, ante el estupor de todos los buques surtos en el río, y aclamada, todavía, por el gentío acudido a la ribera a recibir a aquellos marinos tránsfugas de su causa...

 A raiz de este ingrato episodio mediaron, como se sabe, los ministros extranjeros y se levantó el sitio. Pero antes dejó Urquiza subscripto con aquellos los tratados pendientes sobre libre navegación de los ríos, dando así carácter de hecho consumado a esa trascendental iniciativa (13 de julio).

 Lasfuerzas federales se retiraron, pues, embarcándose en los buques de guerra extranjeros, o sea en la Waterwitcht y en los Vapores británicos Trident y Locust; el resto de las tropas emprendió por tierra el viaje. Urquiza eligió la cañonera de Page para su pasaje personal y el de su estado mayor y escolta - unos 400 hombres - y el embarque se efectuó por Palermo el día 13 de julio. No dejan de ser interesantes los detalles que en el libro del norteamericano hallamos sobre el prócer, entrevisto en aquel momento adverso de su carrera: su ceñio impenetrable mientras sentado en toldilla pasea la mirada sobre la playa del Retiro, atestada a esa hora de curiosos, la glacial indiferencia con que pasa así revista involuntaria a su perdida escuadra que tan singular papel hiciera recientemente. . ., mientras prodiga demostraciones de cariño a su fiel perro Purvis -, la urbanidad de sus modales y de su trato, su parquedad en la mesa, etc,.  Tenía que ser en aquel breve viaje de cinco días hasta llegar a Gualeguaychú, donde naciera la amistad de toda la vida que existió entre el general de Caseros y el marino americano.

 Vuelta a Buenos Aires, luego de desembarcar a su insigne pasajero, la Waterwitch tuvo aún que prestarse para otra comisión incidental; su ministro necesitaba trasladarse al Uruguay para concluir un tratado de amistad y comercio con la Confederación. Nueva postergacion de su programa de exploración, pero que dió al marino oportunidad de visitar la mentada estancia de San José, y de presenciar, entre otras, escenas típicas de rodeo y de yerra después de un pintoresco viaje en galera. Interesóle muy especialmente el Colegio de Concepción del Uruguay, regenteado por notables educadores y dotado de modernos elementos de enseñanza. A ese colegio mandaría más tarde a su hijo Juan, entonces de 12 años de edad que venía con él en la Waterwitch y que andando el tiempo llegaría en nuestra armada a la jerarquía de Capitán de Fragata.

(*) Del estuario del Plata había desde comienzos del siglo buenas cartas españolas, de los marinos Oyarvide y otros, e inglesas del Capitán Heywood de la fragata Nereus, a quien se debe el primer derrotero inglés de estas aguas. Oyarvide pereció en el Plata en un naufragio en el curso de sus trabajos hidrográficos.

I - El Comodoro Page

La "Waterwitch" / Buenos Aires bloqueada

 El Paraná - El Paraguay y el Alto Paraguay  Primera Expedicion al Bermejo-Tirantez de Relaciones-La agresion a la Waterwitch
El Rio Uruguay y el Delta - El "Salado" 1855 La expedicion Schubrick- 1859 - Otra vez el alto Paraguay  Exploracion total del Bermejo - 1860 - El Pilcomayo y el Alto Paraná
El Monitor "Stonewall" 1865 Vuelta a Argentina - La Escuadra Sarmiento  
II El Capitan de Fragata Juan Page
El hijo del Comodoro Juan Page en el Bermejo El Pilcomayo- Muerte de J Page
III El Guardiamarina F.Nelson Page
 - El enigma del Pîlcomayo Otras Expediciones al Pilcomayo y Gran Chaco  
IV La Cuarta Generacion Page.